羅素打造自駕車的眼睛

奧斯汀.羅素 小檔案

奧斯汀.羅素(Austin Russell)2012年創辦光學雷達新創公司Luminar時年僅17歲,當時他獲得鼓勵年輕學子創業的泰爾獎學金(Thiel Fellowship),金額高達10萬美元,於是毅然決定從史丹佛大學輟學,全心全意追求自己的科技事業。

羅素邀請光學專家艾成霍奇(Jason Eichenholz)擔任共同創辦人與技術長。艾成霍奇過去曾擔任中央佛羅里達大學(UCF)光學與光子學院教授,對於光學領域的專業知識相當熟悉。

一般人提到自駕車,首先聯想到的是科技大廠與汽車業者,比方說谷歌母公司Alphabet旗下自駕車事業Waymo、通用旗下的Cruise,或是叫車軟體公司優步與滴滴出行等。很少人會注意到自駕車的重要配件「光學雷達」(LiDAR),更別說是專門製作這類感應器的公司,Luminar便屬於這類企業。

光學雷達的功能相當於「自駕車的眼睛」,重要性不言可喻,但價格相當昂貴。每台光學雷達要價約數萬美元,而每輛自駕車需要4台光學雷達才能達到360度的視角,這也是自駕車價格居高不下的原因。

Luminar試圖研發出價格更便宜、功能更強大的光學雷達,供製造自駕車的公司使用。Luminar計畫與各大車廠合作,量產數千台光學雷達,並將每台光學雷達的價格降至數百美元。

Luminar自Canvas Ventures、GVA與1517 Fund等創投業者手中募得約3,600萬美元的資金,目前旗下員工約350人。Luminar宣稱,自家製造的光學雷達解析度是其他家產品的50倍,「可見」距離範圍則是10倍以上。

現年23歲的羅素指出:「民眾似乎認為自駕車已比人類駕駛來得安全,但自駕車技術目前尚未成熟。為了加速推動自駕技術並避免優步自駕車致死車禍再度發生,測試車隊急需使用更新穎、更先進的感應器,比方說像是我們的產品。」

事實上,專精研究光學雷達技術的企業並不少,像是Velodyne、Quanergy與Innoviz等,但Luminar製造的光學雷達率先獲得4大傳統車廠採用。

豐田研究所(Toyota Research Institute)自駕部門資深副總裁尤斯泰斯(Ryan Eustice)指出,Luminar的光學雷達系統具備「遠距離感應能力」,加上其他功能也不錯,因此獲得他們團隊的信任。

羅素與艾成霍奇將公司研發與製造中心設於佛州奧蘭多市,原因之一是此地鄰近科技聚落「太空海岸」(Space Coast),當地以光學技術聞名於世。

佛州擁有大量的科技人才,且房價、生活成本較矽谷等地便宜,因此吸引許多新創企業進駐,除了Luminar外,另外還包括衛星網路服務商OneWeb 、航太公司SpaceX與Blue Origin等。

(工商時報)


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