王爺信仰起源傳說眾多,例如瘟神系統、鄭成功系統,或是唐太宗時的36進士系統,但不管是哪種傳說版本,基本上都認同王爺具備忠義、悲憫等性格,可除瘟疫,也與媽祖一樣是海上保護神,因此台灣臨海鄉鎮大多設有王爺廟。

所謂迎王就像迎接欽差大人。也就是各地都有原本的王爺,或五府、或三府、或只有一位,例如東港就是溫王爺,小琉球就是池、吳、朱等3位王爺,而迎王就是迎接其他由海上派來陸地巡察的其他王爺。

每年迎來的王爺大多不相同,有不同的姓氏,都要當天才會知道今年是哪位王爺到訪,但通常一次到訪的都是五位王爺,由主要的大千歲代天巡狩帶領其他二千歲、三千歲、四千歲、五千歲一同上岸,幫當地消災解厄、遶境除瘟疫。

正因為迎王就像迎接欽差大人,因此禁忌多、禮法多,要迎王、要宴王、要送王,而且王船不能隨便建造,要用上好木頭打造真的可以下水航行的船隻,還要準備各種民生物資,所以東港王船往往造價高達6、7百萬以上,今年小琉球的王船造價也高達1、2百萬元。