八田與一生於一八八六年,東京帝國大學工學部土木科畢業就到台灣任職,一直到五十六歲過世為止,完成包括烏山頭水庫、嘉南大圳、台北下水道、桃園大圳、日月潭水力發電所等工程,幾乎台灣早期所有重大水利建設,都是由他設計興建。

八田與一是個不多話的人,喜愛思考,注重人性化管理。當年在興建烏山頭水庫時,日本總督府原本規畫興建單身工人宿舍,但八田與一極力爭取員工眷屬宿舍,並蓋小學、網球場、跑馬場、露天電影院等設施,讓兩千多名工人無後顧之憂。

為了與團隊共患難,八田與一夫婦捨棄官舍,搬到台南和工人同住,一同開墾原始林,八田與一更三度染上瘧疾,差點喪命。

烏山頭水庫一九三○年正式供水,蓄水量達一億五千萬立方公尺,下游圳路超過一萬六千公里,灌溉嘉南平原十萬公頃農田,當時更是東亞第一大水庫。不過這項長達十多年的水利工程,最後還是犧牲了一三四人,其中九十二人是台灣人。八田與一堅持「殉公碑」依死亡先後順序排列,不分國籍、官階,非常注重人道精神。

由於八田與一當初使用「半水成工法」建構烏山頭水庫,歷經近八十年仍完好無缺,而且度過這次八八水災,被列為世界文化遺產當之無愧。政府多次計畫向聯合國教科文組織提出的名單中,始終都有烏山頭水庫。

所謂「半水成工法」,是指取用附近石材和黏土作為水庫的主要建材,揚棄水泥工法,優點是對周邊環境造成的破壞最少,看起來就像一個自然的湖泊,學者指出,烏山頭水庫可能是世界上「最後也最大」的半水成工法水庫。

將名人故事拍成動畫電影,即使在動畫大國日本也很少見,為了拍攝《八田與一》,動畫公司劇組人員多次來台勘景、取材,採訪與烏山頭水庫工程有關的耆老,甚至把八田與一足跡所及之處都走過一遍。導演石黑昇希望這部動畫盡可能貼近真實,把那個年代的真誠樸素拍出來。

負責接洽日方工作人員的台灣警察專科學校教授許光輝表示,劇組為了完整呈現烏山頭水庫的風貌,幾乎像拍紀錄片一樣走訪整個台南官田及水庫周邊景點。八田與一當初使用「半水成工法」建構壩體,對景觀破壞極少,從空中鳥瞰就像一顆閃耀的藍寶石,動畫也具體呈現此一部分。

影片透過兩個小男孩的眼睛敘述故事,事實上這兩個小孩確有其人。編劇在訪談中,找到當年和八田與一關係密切的台灣小孩,串起整段故事,這位男孩就是現年八十多歲的許欣忠老先生,他從小崇拜八田與一,長大後的確參與烏山頭水庫的部分工程。