1950年錢學森爭取返回中國大陸,但美國方面有所疑慮;當時美國海軍次長金布爾極力反對,認為一個錢學森抵得上5個陸戰師。擁有美軍上校軍銜的錢學森因此在美國被軟禁5年。返回中國大陸後,毛澤東同意授與錢學森中將軍銜。

金布爾為反對錢學森返回中國大陸,曾說錢學森無論走到哪裡,都抵得上5個師的兵力,我寧可把他擊斃在美國也不能讓他離開。

之後,儘管美國解除了對錢學森的軟禁,讓他回到中國大陸,但中共方面仍然謹慎應對。根據大陸外交部解密的資料顯示,1955年10月,錢學森剛剛返抵中國大陸,中國科學院就以加急電文形式發給大陸外交部,同時報總理辦公室等部門抄收,報告「錢學森等已抵深圳」。

解密資料還顯示,錢學森當時指出,美國當局未加阻礙,推測「可能由於近期美國對此態度略有改變,扣留不成,就討好些,故未留難。」

錢學森返回大陸後,為了發展導彈技術,中共決定派錢學森到蘇聯爭取援助。可是,錢學森沒有解放軍軍銜,成了一個問題。周恩來知道之後,認為以錢學森的科學成就,以及曾當過美國上校,應該可以掛上解放軍中將階級。此一看法獲得毛澤東的認可,錢學森就以中將的身分參加中蘇關於軍事尖端技術的談判。