免疫系統的主要作用是保護身體免於外來病原感染,主要由白血球(淋巴球、單核球、巨噬細胞、顆粒球、自然殺手細胞NK)進行,除防禦微生物(病毒、細菌、黴菌、或寄生蟲)的感染外,還有其他的作用,包括拒絕其他外來個體細胞(器官移植排斥反應),去除變異細胞及老舊廢物組織(維持自體新陳代謝)。

近年來因為曾經接受免疫抑制治療、感染愛滋病(後天免疫不全)、或接觸過高劑量游離輻射的患者,經長期追蹤發現罹患癌症的機會較高,因此推論「免疫功能的強弱與癌症的發生及發展有密切的關係」。然而,坊間生機食品或有心商家便會對上列敘述加以過分放大強調而曲解其原意,同時,也會造成一般民眾的誤解。

醫學科技的進步來自於:臨床的觀察發現某種關聯性(例如:免疫抑制和癌症的發生),再經由動物實驗確認(於人造免疫缺陷的老鼠觀察其癌症的發生機會),再經由符合情理與法令要求設計人體臨床實驗(如在已確定免疫缺陷或移植的病患增強其免疫功能再來觀察癌症的發生、並有適當的對照組),經由嚴謹的科學認證才能確定早期臨床觀察或假說的正確性;雖然如此,證實從A到B的推理但是並不表示從B到A的反向過程也一樣正確合理,例如:在正常人增強免疫力是否真能減少癌症的發生率,或在罹患癌症的病人增強免疫系統,可以治療癌症。

目前為止,我們所談論的免疫系統(功能)是廣義的,事實上,免疫系統的調節控制是極度超乎目前科學家的想像和認知,除了B淋巴球或T淋巴球之外,還有軸突細胞、造血幹細胞、巨噬細胞、自然殺手細胞等,都可透過非常錯綜複雜的關係影響免疫系統;除此之外,免疫功能的強弱也應有科學的方式來量化(強弱的定義),而不是單純的增強或減弱。

癌症免疫療法是手術療法、放射線療法、化學療法、標靶治療、生物治療等傳統治癌手段之後的另一種癌症醫療法,其理論基礎在於免疫功能的強弱或調控與癌症的發生和發展,有著密切關係。近來腫瘤免疫學家致力於發展腫瘤疫苗,目的不只是試圖阻止癌細胞的擴散轉移,也可能在罹患癌症的高危險族群預防癌症復發;若病患已接受放射線或化學療法,免疫療法似乎可刺激免疫系統消除手術後殘留的少數癌細胞,提高這傳統療法的療效,並減少它們的毒性作用。

另一種癌症免疫療法的作用,簡單的說就是,自體免疫細胞活性經過強化或基因轉殖以後加以體外增生,再輸入自體進而加以清除癌細胞,雖然有少數成功治療案例為其他病患帶來希望,但需進行更大型臨床試驗,才可確定這種方法的成效。此外,這種治療法費用目前相當昂貴,不是一般病人負擔得起。

發展癌症免疫治療或癌症疫苗目前仍有諸多難題尚待解決:腫瘤細胞仍可以演化突變逃避免疫系統辨識攻擊;成功動物實驗並不代表人體試驗一定成功;預防性腫瘤疫苗如果用於癌症治療則效果大不如預期;免疫系統老化將使免疫治療效果打折;宿主對重複注射疫苗的排斥;以及如何合併不同的治療(化學治療、放射治療、生物治療、免疫治療、標靶治療)及其先後順序如何最適當,民眾還是要多了解。(三軍總醫院血疫腫瘤科醫師戴明燊)