中國神話中,許多神祇與神獸被描繪為具有老虎的型態或特徵。像是西王母,人們印象中她是飄逸美麗的仙女,但西王母在《山海經》裡的形象卻是「人身豹尾虎齒」,直到《穆天子傳》和《漢武帝故事》中才變成美女,兩相對照,「差很大」。

除了西王母,《山海經》當中記載的許多神獸,也具有老虎特徵。像是槐江山神「英昭」是人臉馬身,身上有老虎斑紋;崑崙山神「陸吾」則是虎身虎爪。這都顯見老虎充滿讓人又敬又懼的神秘力量。

老祖宗對老虎既愛又懼的複雜感受,從老虎同時被視為神獸和災星的象徵就可得知。老虎是十二生肖的一員,也是傳達訊息的信使。《古今圖書集成.神異典》裡,代表十二月的「甲寅神將」,就是「虎頭將軍」。《廣博物志》中記載白虎是西王母的使者,被派去獻地圖給黃帝。另外,仙人得道升天時,也會騎虎升天。而白虎和青龍、朱雀、玄武並稱「四靈」,只有仁君帝王執政時候,才會出現象徵祥瑞的白虎。

然而,《國語》中提到的白虎就沒那麼善意了。「白虎神」又名「蓐收」,白毛虎爪,是西方秋季之神,也是掌管天上刑法之神。因充滿肅殺之氣,所以老虎代表的星宿稱為「白虎星」,被認為是「災星」。