風雨飄搖的全球第一大車廠日本豐田汽車公司,廿三日起又將面臨新一波嚴峻考驗,美國國會三場聽證會輪番上陣,廿三日在眾議院「能源暨商業委員會」,廿四日在眾議院「監督暨政府改革委員會」,三月二日在參議院「商業委員會」。豐田社長豐田章男,被迫親自出席廿四日的聽證會,將在電視攝影機前接受嚴厲質問。

三場聽證會的重點,一是豐田問題車款的暴衝現象是不是「電子節氣門控制系統」(ETCS)有問題;其次則是豐田是否曾試圖隱瞞車輛設計缺陷,為確保利潤而犧牲使用者安全。

豐田北美銷售部門營運長蘭茲廿三日再度公開道歉,表示該公司委託獨立科技顧問公司Exponent進行的評估報告一旦完成,就會公之於世。不過蘭茲仍堅持豐田的一貫說法:電子節氣門控制系統沒有問題。

儘管聽證大戲堂堂登場,美國民間監督政府組織卻擔心,豐田多年來對華府下足了游說工夫,而且多名重量級國會議員與豐田有財務瓜葛,聽證會未必真能讓豐田的問題水落石出。

據《紐約時報》廿三日報導,豐田去年在華府聘了卅一個游說公司與專家,過去五年撒下兩千五百萬美元(約新台幣八億元),規模遠超過任何外國汽車公司,而游說部隊至少有八人曾在美國國會或行政部門任職。此外,眾議院能源暨商業委員會的加州民主黨籍眾議員哈嫚(Jane Harman)擁有價值數十萬美元的豐田股票;眾議院監督暨政府改革委員的加州共和黨籍眾議員伊薩(Darrell Issa)創辦的汽車防盜警報公司「Viper」與豐田有生意往來。伊薩與哈嫚的身價都超過一億美元,在國會議員財富排行榜上分居一、二名。

參議院商業委員會主席、西維吉尼亞州民主黨籍參議員洛克斐勒四世,與豐田更是關係匪淺,他曾大力協助豐田在選區建立生產工廠,宣稱促成投資超過十億美元,創造一千五百個工作機會。豐田前年曾為這位美國石油大王的曾孫舉行一場豪華晚宴。

豐田還面臨美國司法部門的刑事犯罪調查與「證券交易委員會」(SEC)的調查。豐田廿二日透露,該公司已接獲紐約州南區聯邦地區法院的大陪審團傳票,要求交出暴衝問題及「Prius」煞車問題的相關資料。證交會的調查重點則是豐田向投資人揭露重大訊息的政策與作法是否恰當。

對豐田而言,最糟結果是被科以天文數字的罰金,甚至高階主管遭到起訴。法學專家指出,這將促使豐田主管在聽證會上更加謹言慎行,連道歉都要小心措辭,因為每句話未來都可能成為法庭上的呈堂證供。