▲美商「通用原子」公司將以12年時間研發輕便型商用核能反應器「EM2」。體積只有傳統反應器1/4,可由卡車載運。(摘自華爾街日報網站)

全球暖化日益嚴重,安全、潔淨、溫室氣體排放最少的核能也鹹魚翻生。《華爾街日報》報導,美國核能及國防產品供應商「通用原子」(General Atomics,GA)宣布,將展開十二年的研發計畫,製造小型商用核子反應器,並以大型反應器的回收燃料為動力。若開發成功,高輻射性核廢料的處置問題可望得到部分解決。

GA的氦冷式反應器名為「Energy Multiplier Module」(EM2),體積只有傳統反應器的四分之一,並具備燃燒回收燃料的能力。由於回收燃料的核能純度達九成,因此再燃燒後可降低廢料毒性。GA預估,美國的核廢料可提供三千部EM2使用。

EM2可在攝氏八百五十度高溫中運作,是傳統水冷式反應器的兩倍。耐超高溫的特性,讓反應器不僅可供發電,還能適用於煉油、海水淡化等工業用途。不過,GA無法為EM2成功的機率打包票。該公司尚未要求主管當局「美國核能管制委員會」(NRC)審核小型反應器的商用執照,若無法證明商品的安全性,反應器就得不到使用許可。

GA近年已製作五十多部小型反應器,但大多為研究用途。資深副總裁帕門托拉(John Parmentola)表示,商用小型反應器上市仍有長路要走。他預期,幾年內將完成EM2的設計,五年內拿到NRC的設計許可證明。如果順利,二○二二年將取得銷售反應器許可,並生產燃料組件。