水中蛟龍特展

滄龍(Mosasaur,下圖為原模型與化石珍品,台中科博館提供)兩百多年前,從荷蘭一個石灰岩礦區中被發掘出來後,牠那震撼人心的骨骼化石,馬上就成為了史前海棲爬行動物中,最具魅力的一群。

史前海棲爬行動物

當時的命名者以當地的河流繆思河「Meuse River」為牠的字首;又因長得像蜥蜴,於是以蜥蜴「Lizard」為字尾。再轉換成拉丁文的傳統命名法後,Meuse變成Mosa,Lizard變成Saur,於是牠有了名字─Mosasaur(滄龍),也開始正式進入人類理性探索的世界。地質學家常用「滄海桑田」這句話來簡單敘述由地殼持續運動,造成的水陸山川不斷變遷的事實;滄龍類的興衰歷史就是這一現象的絕佳寫照。滄龍類是由一種類似蜥蜴一般的爬行動物演化來的。

白堊紀晚期新霸王

在生活習性方面,牠們完成了從水陸兩棲到完全適應深海生活的轉變。大約在九千五百萬年前的白堊紀晚期開始,全球海平面急劇上升,致使陸地大面積被海水淹沒,多處內陸變成海洋;例如:縱貫北美大陸上的內陸海。也是在這個時候,魚龍類滅絕了;滄龍類乘虛而入,替代了不可一世的海洋霸主,成為中生代最後兩千五百萬年統治深海生態系統的新霸王。

滄龍自白堊紀晚期崛起,多樣性的化石種類,稱霸一時;卻在短短二千五百萬年間曇花一現,在K/T(白堊紀/第三紀)大滅絕事件前,步下了舞台。

有位古生物學家曾指出,滄龍或許沒有全然「真的」滅絕,只是牠們「變裝」,成了蛇的家族。