哥斯大黎加出生的華裔太空科學家張福林(Franklin Chang-Diaz)向法新社表示,他推動的高科技「可變比衝磁電漿火箭」(VASIMR)在歷經數十年研發後,目前正蓄勢待發,未來可將地球飛火星所需時間大幅縮減近六倍到只需卅九天。

現年六十歲的張福林是美國麻省理工學院(MIT)物理學家,曾七度隨美國國家航空暨太空總署(NASA)的太空梭升空出任務。NASA當前正尋求民間企業協助其支應太空探索所需的天文數字成本,而張福林設在德州的「艾德‧阿斯特拉火箭公司」(Ad Astra Rocket Company)研發的VASIMR,迅即成為該署未來發展策略的核心項目。

張福林的VASIMR,係利用電能把加熱至攝氏一一○○萬度的燃料(如氫、氦或重氫)轉化成電漿(plasma gas),並以磁場把它導至火箭尾端噴管,來推進太空載具。

這可讓太空載具以估計每秒五十五公里的速度朝月球或火星前進,直到引擎反推為止。使用離子化燃料還有助於在太空載具周遭形成磁場,可保護載具免受太陽輻射的損害。

張福林指出,他的公司正與同屬航太科技公司的SpaceX和軌道科學公司(Orbital Science Corp)洽談,計畫在二○一三年底在一太空載具上裝置一具兩百千瓦的「VX-200」VASIMR原型引擎,完成軌道部署。