智利二月廿七日發生大地震,太平洋海嘯預警系統(PTWS)隨即發布海嘯警報,整個過程正顯示南亞大海嘯發生五年多以來,海嘯預警工作長足進步。

二○○四年蘇門答臘發生大地震,印度洋沿岸各國有關官員反應慢半拍,後果一發不可收拾。反觀這次智利大地震,主震發生十二分鐘後,海嘯警報就已經發布。預警專家根據地震波傳播方式,把焦點放在夏威夷。

美國國家海洋暨大氣總署(NOAA)有兩個中心負責監測太平洋海嘯,一個位在夏威夷歐胡島的伊瓦海灘,負責發布夏威夷和西太平洋地區海嘯警報。另一位在阿拉斯加州帕爾瑪,負責北美洲西海岸地區。

二○○四年以來,海嘯監控網路的規模已顯著擴大。當時提供即時地震資料的儀器只有四具,如今已增至超過五十個;地震儀由廿個增至超過二百個;驗潮器則增加一倍,達四百個。衛星通訊系統每隔十五分鐘,就會將這些儀器偵測到的資料傳送到預警中心。

海嘯觀測人員謙稱,這套系統距離盡善盡美還很遠,預報人員取得偵測資料後,依靠電腦模型來預估海嘯波的走向,但難免與實際情況有出入。