新聞界有個老掉牙的笑話:只要有三件事發生,不論之間的關連多含糊,都能寫成一篇趨勢報導。不過在經濟學界,三項數據就可能透露某些重要訊息。

美國上周公布了三項經濟指標數據:

一、商務部表示,今年元月美國新屋銷售量下跌一一‧二%,創下近五十年來最低紀錄。

二、紐約民間研究機構「經濟諮商理事會」(Conference Board)發布二月消費者信心指數大跌,代表目前水平的「現況指數」(Present Situation Index)創下一九八三年衰退以來最低。

三、截至二月廿日為止的一周內,初次請領失業救濟金的人數意外增加二‧二萬人。

對於這些數據,Miller Tabak & Co.證券分析師布科瓦一言以蔽之:美國經濟復甦之路「崎嶇不平」。布科瓦說:「經濟多空訊息極為紛雜,只有製造業真正出現好轉跡象,主要拜廠商回補庫存,以及出口成長之賜。」

消費者信心疲弱,與失業救濟金初次請領人數增加,反映勞動市場嚴峻,由於經濟前景不明,企業招聘也趨於保守。

根據經驗,每次衰退期正式結束之後,失業率仍會居高不下數月甚至數季之久。經濟學家預測,美國失業率今年將維持在九至一○%。

經濟復甦要靠民間消費力道,消費者支出佔美國國內生產毛額的七成,但失業率居高不下,就別指望民眾會解放荷包。

上述三項數據當中,新屋銷售量下跌最令人憂心,因為這可能代表經濟會走向衰退的回頭路。

消費者接受調查說的是一回事,荷包才能反映他們真正的想法。如果民眾對經濟不具信心,就不會花錢買新屋。此外,新屋銷售雖然只佔整體房市的二五%,但與營建與製造業市況息息相關。

這波全球金融危機始於美國房價暴跌,直到房價落底,危機才可望結束,但顯然目前房價尚未觸底。