▲蛇頸龍群模型。(台中科博館提供)

乍見高懸中九米長的蛇頸龍,長長的脖子、流線型的身軀…等,著實令人驚歎,不禁要問:那豈不是尼斯湖水怪嗎?那是億萬年前活生生的海棲爬行動物的再現。學界中將蛇頸龍歸屬於「蜥鰭類群(或譯為鰭龍類群)」。

在雙孔類爬行動物中,蜥鰭類群屬於鱗龍型類群的基幹群。牠與魚鰭類群 (Ichthyopterygians)形成姊妹群關係。最早的幹群演化出現於早三疊世的晚期。最初輻射演化適應,發生於三疊紀中期,幻龍類下水適應汪洋;而親緣相近的腫肋龍類群相繼下海;謎樣的純信龍(推測為蛇頸龍的祖先型),在三疊紀中期也接續下水。接下來被侏儸紀及白堊紀的冠群(即蛇頸龍與上龍類)所取代。整體蜥鰭類群,在白堊紀結束時消逝滅絕了。

在蜥鰭類群中,有外形酷似海龜的楯齒龍類群,牠和始蜥鰭類群成為姊妹類群;而始蜥鰭類群中有腫肋龍類群(像體型嬌小的胡氏貴州龍)和真蜥鰭類群;真蜥鰭類群包含了幻龍類群、純信龍類群及蛇頸龍類群;而蛇頸龍類群中,有長頸、小腦袋的蛇頸龍類和短頸、碩大腦袋的上龍類。堪稱是多樣性極致的家族。

學界對這群海棲爬行動物,歷經二個多世紀的研究,解開了許多的謎題,卻同時有更多的困惑與待解的奧秘,例如:牠們都是一群「冷血的(外溫型)」爬行動物嗎?何以許多不同系譜的爬行動物家族,個別、獨立演化出重返水域的戲碼?

在中生代的殺戮戰場中,除卻陸棲的恐龍家族,天空中的翼龍家族外,最引人遐思的,當屬水中蛟龍!