▲效力於英超布萊克本的尼爾森(左),是紐西蘭唯一在歐洲頂級聯賽拚戰的國腳。(美聯社資料照)

 前進世界盃,一點也不難?這句話聽起來有些奇怪,但對無緣本屆世足賽的傳統勁旅瑞典,以及世界排名第10的克羅埃西亞來說,比起他們在資格賽的連連硬仗,「白衫軍」紐西蘭在大洋洲區出線的過程,真的是「太容易了」!

 紐西蘭只踢8場就搭上前往南非的列車,其中6場為大洋洲國家盃。由於澳洲「脫洋入亞」,紐西蘭的對手法屬新喀里多尼亞、斐濟和萬那杜,當時最高的世界排名不過116名,儘管他們還輸給131名的斐濟1場,仍以5勝1敗稱霸大洋洲。

 紐西蘭接著和亞洲區第5名、當時世界排名61的巴林踢附加決賽,也是僅有的兩場硬仗。紐西蘭第1回合客場0比0逼和對手,第2回合回到威靈頓主場,先靠在英冠踢球的前鋒法隆破門建功,下半場再靠門將帕斯頓撲出12碼球,以1比0拿下世足門票。

 紐西蘭相隔28年再戰世足賽,但也因為晉級的難度太低,被國際賭盤視為「黃魚」,博弈網站b-win開出的奪冠賠率為1賠1000,威廉希爾則是1賠2000,看好度均在32強敬陪末座。

 紐西蘭國內以橄欖球和板球最受歡迎,沒有職業足球聯賽,唯一的職業隊威靈頓鳳凰隸屬於澳洲的A聯盟。效力於英超布萊克本的尼爾森,是紐西蘭唯一在歐洲頂級聯賽拚戰的國腳,其他好手最多只有次級聯賽的水準。法隆效力於英冠球隊普萊茅斯,但該隊也在本季結束後遭到降級。

 紐西蘭在1982年首度打入世足賽,但連續輸給巴西、蘇聯和蘇格蘭,丟12球只進2球。當時年僅21歲的國腳賀伯特,這次以教頭之姿帶領白衫軍重返世足賽,成為紐西蘭歷來第1人。儘管躊躇滿志,但一般認為白衫軍這次若能拿下隊史在世足賽的第1分積分,就已經算是突破。