美國軍方目前正全力開發下一代無人駕駛機(UAV),未來幾周,「全球觀察者」(Global Observer)、X-47B、「魅影射線」(Phantom Ray)等三種原型機將在加州愛德華空軍基地進行試飛。這些原型機將比現役的UAV飛得更快、更高、匿蹤能力更好。

 《洛杉磯時報》報導,上周一架實驗飛機在加州莫哈維沙漠進行祕密試飛,那是由「航空環境公司」(AeroVironment)研發的「全球觀察者」,它能在離地面二萬公尺的平流層連續飛行數日,這個高度已超出大部分防空飛彈的射程。

 「全球觀察者」造價三千萬美元,只要「一眼」就能偵察七十三萬平方公里,相當於廿個台灣。五角大廈用這隻「不眨之眼」監控戰區,比使用人造衛星成本更低、效能更高,可望在今年年底服役。

 「全球觀察者」不具武裝,但諾斯洛普格魯曼研製的X-47B和波音研製的「魅影射線」都兼具攻擊能力。X-47B擁有蝙蝠式機翼,由航空母艦起飛,能攜帶雷射導引炸彈。「魅影射線」能深入敵人防線後方,摧毀雷達設施,為戰鬥機和轟炸機開路。

 相較於美軍目前在阿富汗部署的主力UAV「掠食者」(Predator)和「死神」(Reaper),三種新型UAV擁有噴射推進器,能夠躲避敵方雷達偵測。

 航太分析公司Teal Group專家費尼根指出,以螺旋槳推動的掠食者和死神,在速度和匿蹤方面仍不足以穿透防空飛彈陣列。

 相形之下,「魅影射線」和X-47B可以進入火網密集的空域攻擊敵人,且不會在雷達螢幕上留下行蹤。

 「全球觀察者」則是專為偵察設計,大幅提升UAV的偵測能力。現有UAV只能滯空約卅小時,「全球觀察者」卻長達一星期,而且能傳遞部隊之間的通訊,即時偵測敵人發射飛彈,效能直逼人造衛星。