女性的平均壽命向來略高於男性,不過據英國《經濟學人》雜誌分析,在富裕國家,兩者之間的差距已逐年縮小。

 《經濟學人》指出,在1980年代初期,英國女性比男人多活4歲,現在降至3歲以內。在工業化國家中,只有日本和俄羅斯例外,男女壽命差異不減反增。

 在大多數已開發國家,兩性平均壽命都在上升,只是近年男性上升的速度高過女性。由英國保險業者成立的長壽科學顧問委員會在研究報告中評估導致這個趨勢的因素,其中吸菸最為顯著,比重占1/2。

 儘管男性吸菸者遠多於女性,但過去半世紀,戒菸的男性也比女人多。在1979至2009年間,因抽菸相關疾病死亡的男性大幅滑落64%,抽菸致死男性和女性的比例,也從2.1倍降至1.7倍。酒精因素則占1/5,不過酒精反倒拉大兩性壽命差距。1979年,男女因酒精致死的比例為2倍,但2009年升至2.4倍。

 第3大影響因子為肥胖。雖然男女肥胖率從表面看來相差不大,但肥胖對女性影響更大。肥胖會增加高血壓和糖尿病風險,而女性的風險遠高於男性。另外,1991到2005年間因心血管疾病致死的男、女性都減少超過50%,但男性死亡人數為女性2倍,因此男性死亡率降幅高於女性。

 《經濟學人》指出,雖然男女壽命差異縮小,但男性先天上就屬不利。雌性哺乳動物有兩個X染色體,雄性是X和Y各一。雌性哺乳動物多出來的那個X染色體,可以防止另一個X染色體發生基因突變,但雄性動物缺乏類似保護,因此女性很少罹患血友病等X染色體突變導致的疾病。

 另一項生物上的差異是端粒的長度。端粒位於染色體末端,能保護染色體不受異常的進行重組、修補和氧化物質破壞,男人的端粒比女性短。

 兩性健康上最大的先天差異來自睪固酮,它會增進侵略性和冒險行為,並且壓制免疫系統,代表男性比女人更可能死於意外和暴力,自殺機率也較高。長壽科學顧問委員會指出,即使男性過更健康的生活方式,女性還是活得較久長。