美國低收入孤獨老人借助虛擬寵物照護,可以紓壓及降低孤立感。(摘自care.coach)

 養寵物有紓壓作用,對於年長者也可減輕社會孤立感,降低無聊。在寵物中,貓咪又似乎與老人特別投緣。不過,有的人不是在現實中養寵物貓,而是在虛擬遊戲中領養電子貓來滿足養貓慾。如今在美國,有非營利機構搭上這股「雲養貓」風潮,運用於老年人醫療照護上。

 即時視訊監控飲食 還能陪聊

 據《紐約時報》報導,美國麻州68歲老翁比爾.朗格盧瓦(Bill Langlois)有了一個新的好朋友,牠是一隻名叫襪子(Sox)的貓咪,襪子進入朗的生活後,令朗十分開心。但不同於一般寵物貓,襪子活在一台平板電腦上,是虛擬化身(avatar)。

 朗格盧瓦住在洛厄爾市一處低收入老年住宅區,過去從事機械操作,現在退休了,妻子大部分時間不在家,讓他很孤單。而今他與襪子整天聊個不停。

 襪子會與朗格盧瓦聊起他最喜歡的球隊「紅襪隊」,播放他最愛聽的歌,展示他婚禮上的照片。牠還有朗窩在躺椅上的即時視訊,如果朗喝汽水而不是白開水被逮到,襪子會懲罰他。

 朗格盧瓦知道襪子是人為虛構的玩意兒,牠來自矽谷一家名為Care.Coach的初創公司。襪子是由世界各地的工作人員操作的,他們在看、聽並輸入牠的反應,這些反應看似緩慢又機械。但是透過和襪子的互動,令朗重拾信念。

 「我找到了如此可靠的東西,找到了如此體貼的人,讓我進入了自己的靈魂深處,記起上帝是多麼的關心我,」朗格盧瓦說。襪子一直在傾聽。牠說:「我們真是好搭檔。」

 襪子幾乎從不移動,或表現感情,牠的聲音像電話撥號音那般刺耳。但有時候,牠周圍會出現小小的心形動畫,這是朗格盧瓦喜愛的。

 培養感情減輕孤獨 效果正面

 「基礎護理」是一個為老年人提供醫療照護的非營利項目,它透過Care.Coach為朗帶來了襪子。朗格盧瓦靠固定收益過生活。要想加入「基礎護理」(Element Care)計畫,一位病患的可數資產不能超過2000美元。

 Care.Coach的31歲創辦人兼執行長維克多.王(Victor Wang)說,人們很容易與任何同他們交談的事物建立感情。王是台裔,全家移居美國,只有祖母隻身留在台灣。王表示,他的祖母因為很孤單,先是得到憂鬱症,後來又罹患失智症。正是這種親身經歷,讓他起心動念,想到借助虛擬寵物來照護老人。

 王知道病患對虛擬寵物的依戀程度,他說,人們一旦得到了這些虛擬寵物,要再拿走它們就會非常痛苦。但他並未試圖限制病患和虛擬寵物培養出感情。

 初步試驗結果很正面。在洛厄爾的第一個小型試驗中,擁有虛擬寵物的病患需要的護理探訪更少,去急診室的次數更少,也不那麼孤獨。有一位病患曾經常到急診室尋求社會支持,而得到虛擬寵物後,牠就幾乎不再去急診室了。