隼鳥2號將在明天二度登陸龍宮。(圖/JAXA)

日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)表示,小行星探測器隼鳥2號( Hayabusa 2)開始降低高度,準備第2度降落「龍宮」(Ryugu)小行星。這一次的任務是採集4月時,製造出的人造隕石坑旁邊噴出的物質。

JAXA 的官方推特表示,隼鳥2號將於日本時間星期三上午10點46分,從龍宮小行星上空2萬公尺的高度開始下降,由於小行星的引力微弱,一不小心就會超過速度,因此隼鳥2號以每秒40公分的慢速下降,到了晚間,距離龍宮上空5000公尺時,還要再調慢速度,以每秒10公分的超慢速小心翼翼的靠近表面。隼鳥2號離地球2.5億公里,地球訊號傳播過去,單程需要14分鐘,因此隼鳥2號必須一切自行判斷。

隼鳥2號拍攝龍宮,剛好拍攝到自己的陰影。(圖/JAXA)

今年4月,隼鳥2號投放一枚金屬塊砸在龍宮表面,成功製造了一個直徑約10公尺的人工隕石坑,因此小行星較深的成分也被撞了出來,隼鳥2號就是要收集這些小行星地下的物質,這些地下岩石比較不會遭受宇宙射線與太陽風的風化,保持著小行星誕生時的狀態,這些樣本對於我們探究太陽系的起源相當重要。

之所以要等待兩個月才決定降落,是因為龍宮的引力微弱,撞擊之後的碎屑與灰塵不會那麼快回落,需要一段時間才會塵埃落地。

在收集完碎屑標本後,隼鳥2號將會於2020年返航,將採集到的樣本送回地球。