NASA首席科學家葛林指出,2020年的火星任務將會發現外星生命的證據。(中央社)

火星上終於發現生命了?這關乎人類未來,且可能成為科學上的大躍進問題,美國國家航空暨太空總署(NASA)首席科學家葛林(Jim Green)拍胸脯掛保證,在未來兩年內,NASA將會在火星發現外星生命。

身為NASA物理學家葛林深信,2020年7月即將升空執行的太空任務中,NASA和其歐洲夥伴,透過將新一代探測器送至火星,這次無庸置疑,肯定會找到外星生命證據,

NASA物理學家葛林深信,2020年7月即將升空執行的太空任務中,NASA和其歐洲夥伴,肯定會找到外星生命證據。(中央社)

NASA火星任務將與歐洲太空總署(ESA)旗下、將鑽探火星地表之下的「火星太空生物」探測計畫(ExoMars)合作。葛林認為,「這只是時間早晚問題。」他告訴《週日電訊報》(Sunday Telegraph):「這將是革命性的,就像是哥白尼說『不,是我們繞著太陽轉』,徹底革命性,它將開啟全新思路。」

然而,就在這極具意義的發現終於將可能實現時,葛林發出警告,人類可能還沒做好心理準備。他說:「對此我一直感到擔心,因為我認為我們就快找到它(外星生命),並做出某些宣布。」

2020年火星任務是建立在NASA以往探測車「精神號」(Spirit)、「機會號」(Opportunity)和「好奇號」(Curiosity)成功打下的基礎下。明年的火星探測計畫,預計發射窗口時間介於2020年7月17日至8月5日,不過這個夾載人類希望的探測器在2021年2月才會抵達火星,並展開探測活動。

葛林今年8月誇下海口,宣稱科學家可望在這輩子找到外星生命的證據。這番說法呼應了NASA前首席科學家史托方(Ellen Stofan)的觀點,她認為要在火星上找到生命,就要挖得夠深夠久。因此ESA的探測計畫將遵循類似軌跡,並朝火星岩石往下鑽約2公尺。

關於葛林深信不疑的說法,他根據的是「古老火星擁有潮濕環境」。儘管如今的火星是個沒有生命的荒蕪沙漠,但火星曾經有濃厚且潮濕的大氣層。葛林說:「有水就有生命,這是最重要的。」

在火星歷史上的某個時刻,它失去大部分磁層,導致太陽輻射奪走了火星豐厚的大氣環境。然而,在像火星這類的「極端環境」中,葛林深信,某些微生物為了生存會「鑽入岩石內」。他說:「我們曾進到像是核廢料池這種大家認為什麼也無法生存的環境,我們曾深入到地表以下2英里(3.2公里)處,如果那裡有水就會充滿生命。」

NASA的2020年火星任務探測車將蒐集岩石和土壤樣本。這些樣本將留在火星上供未來任務取回,2020年火星任務的岩石樣本將被保存在保護試管中。

根據NASA透露,這將是首度展現取回這類樣本能力的任務。