維珍銀河的太空船2號,在今年2月完成首次的乘客飛行。(圖/維珍銀河)

研發短暫太空體驗飛行的維珍銀河公司(Virgin Galactic ),終於迎來了重要的大客戶,他們將在明年初與義大利空軍簽署了一項合約,負責高空飛行實驗。

空軍科技(Airforce-Technology)報導,維珍銀河公司的太空船二號(SpaceShipTwo),能夠將包括2名飛行員在內的6名乘客,送到離地表80公里以上的亞軌道高度,雖然這個高度只能維持幾分鐘,但是對於一些簡單的失重實驗算是足夠了。根據合約,義大利空軍希望在未來幾年,3個研究人員和一套研究設備,能夠定期進行太空實驗。

太空船2號的艙內情景,兩名駕駛戴著頭盔與氧氣面罩,擔任乘客的貝絲‧摩西斯則紮著馬尾戴墨鏡。(圖/維珍銀河)

維珍銀河公司首席執行官喬治·懷特塞茲(George Whitesides)說: 「我們很高興與義大利空軍合作,並感到榮幸。他們計劃在太空船二號上進行測試的實驗,將擴大我們對太空科學的理解。」

在太空二號上,研究人員飛到高空時,可以鬆開安全帶,體會幾分鐘的零重力的感受,並在這段時間進行失重實驗。

由於最大乘客數量為4人,所以義大利將是以3位研究人員與1組儀器,以研究「從重力到微重力的過渡階段,對人體的生物學影響」。

據了解,研究任務還將包括綠色燃料、液滴化學的測試等等。

義大利國防合作專員史特凡諾‧康德將軍(Stefano Cont)說:「空軍不是只有防衛領空,也是重要的研究機構,對於太空環境的基礎研究,將有助於維持義大利在航空與太空領域的潛力。」