美空軍X-37B無人太空梭,完成第5度的軌道飛行任務。(圖/NASA)

美國空軍的無人太空梭X-37B,在完成780天的軌道飛行後,於週日(10月27日)成功飛返地球,這是美軍第五次的超長飛行任務。

太空網(Space.com)報導,美國空軍官員說,X-37B的5號軌飛行器(OTV-5)於美國東部時間凌晨3:51,在佛羅里達州甘迺迪太空中心的超長降落跑道平穩降落,這具太空梭的升空時間是 2017年9月7日,由SpaceX 公司的獵鷹9型火箭(Falcon 9)發射,至今已780天,又超過上一次的任務時間。

美國空軍參謀長高登芬(David L. Goldfein)說:「X-37的安全歸來,再一次打破了自己的耐久性記錄,這是政府與工業界之間新創夥伴的良好結果....天空不再是空軍的極限,如果國會批准,則不再是美國太空部隊的極限。」

美國空軍至少擁有兩具X-37B,並且他們輪流飛行多次。X-37B是由波音公司製造的,機身全長8.8公尺、高度(涵機尾)2.9公尺、翼展4.6公尺。外觀就像飛機,但機首沒有駕駛艙,而是觀測攝影機。機背具有一個載荷艙,長約2.1公尺,寛度1.2公尺,相當於小卡車的長度,可以容納實驗或較小的衛星,最初的設計是在軌道上停留長達240天,顯然現在的X-37B已超過原有設定性能。

美國空軍部長巴雷特(Barbara Barrett)在同一份聲明中說:「 X-37B證明了可重複使用的太空梭的重要性,每一回的任務,都在提高美國的太空實力。」