吉野彰是日本第2位服務於企業的諾貝爾獎得主,他善用公司長久以來的材料技術,奠定了鋰離子電池的製造技術,也向世人證明了日本獨特技術的優越性。

日本旭化成名譽研究員吉野彰,與兩位美籍科學家惠廷安(M. Stanley Whittingham)和古德諾(John B. Goodenough),共同獲得今年諾貝爾化學獎,以表彰他們在鋰離子電池的貢獻。這項發明不但讓我們人手1支輕薄的手機,還能駕駛不需要化石燃料的電動車,徹底改變人的生活,也有助於解決全球暖化問題。

其實,早從10年前開始,今年71歲的吉野彰一直是諾貝爾獎呼聲極高的人選,現在終於如願。吉野彰是第27位得到諾貝爾獎的日本人,也是日本第2位服務於企業的得主;前1位服務於島津製作所的田中耕一,2002年同樣得到化學獎。

前3年沒買家 壓力有夠大

日本企業原本就在一些特殊領域研發獨門技術,時勢所趨,加上新的開發應用,因此在天時地利人和的情況下,就容易大爆發,鋰電池材料的發展就是1個例子。

吉野彰成功開發鋰電子電池,旭化成功不可沒,因為他本來想在負極使用聚乙烯樹脂,後來發現自己公司內部就有更適合的碳材料。吉野彰在10月9日的記者會上就說:「我如果只是電池製造商的研究人員,就沒辦法開發出鋰離子電池,因為找到最適合的材料是關鍵因素。」

鋰電池的主要材料─正極、負極、電解液和隔離膜,攸關電池的性能、安全和壽命;其中隔離膜的全球霸主,就是旭化成。

中韓苦追 日本材料比較強

2010年之前,鋰電池幾乎是日本廠商的天下,之後機動性強和投資集中的韓國和中國急起直追。例如,中國的寧德時代新能源科技僅成立6年,就成為全球車用電池第1大廠。被記者問到「中韓勢力是否興起」時,吉野彰說:「如果是電池本身,的確沒錯。」但他強調,電池用到的隔離膜、正極、負極等材料,日本廠商仍占有一席之地。

展望未來,鋰離子電池雖改變了全球電子產業,業者一方面也在努力開發全固態電池等新一代電池技術,否則很難取得先行優勢。吉野彰得了諾貝爾獎之後也坦言,開發費用龐大,所以「前3年賣不出去,對身心都是折磨」。在市場環境多變的情況下,如何兼顧研發和獲利,將對企業形成一大考驗。