中央大學主導參加國際「泛星計畫」,中興大學附屬高中團隊發現了一顆比海王星還遙遠的小行星,這是全球首次由高中生發現海王星之外的太陽系天體。(中央大學天文所提供/林志成台北傳真)

 中央大學參加國際「泛星計畫」,利用泛星望遠鏡尋找未知天體,2014年中興大學附屬高中學生分析泛星計畫的影像,發現了一顆比海王星還遙遠的小行星,國際天文學聯盟 (IAU) 近日正式接受興大附中學生投票命名該天體為「燭龍」。

 興大附中學生發現的這顆小行星,大小約200公里,距離太陽平均是地球與太陽距離的56倍(56個天文單位),比海王星甚至冥王星更遠。這是全球首次由高中生發現海王星之外的太陽系天體。

 燭龍人面蛇身 出自山海經

 這種新型態的小行星,不同於一般位於火星與木星之間的小行星,國際天文學聯合會經過冗長討論才決定命名規則,當年參與的高中生,現在已經快要大學畢業。

 小行星發現之後,經過多年驗證軌道與命名討論,位於巴黎的國際天文學聯盟終於在2018年給予永久編號,並於近日正式接受興大附中學生投票命名該天體為「燭龍」。燭龍是山海經當中的紅色妖神,人面蛇身,張閉眼控制了日夜,吸吐氣則控制了冬夏,發出火焰照亮了九幽重暗。

 當年參與的學生何艾玲,現就讀台大地質系四年級,仍忘不了當年在螢幕上尋找移動星點的辛苦,以及與同學討論的樂趣,很高興貢獻了這個世界第一的發現,也希望之後能夠繼續類似的學術研究,再續小行星緣。

 多年驗證 參與學生已大四

 指導老師興大附中老師林士超說明,研究位於海王星軌道之外的這些小天體,也稱為古柏帶天體,有助於研究太陽系的形成與演化。這顆小行星剛被發現時因為位置變化很慢,有可能是因為往地球直直而來,而被誤認為近地小行星,但經過後續觀測,才證實是位在海王星軌道之外的遙遠太陽天體。

 中央大學天文所教授陳文屏是「泛星計畫」台灣的共同主持人,他表示,這次的發現很幸運,小行星分類印證了小心求證的科學過程,而一旦好運掉下來,準備好的人才能伸手接住。