2018年的太陽無黑子狀態。(圖/NASA)

天文學家發現,今年以來,太陽黑子變得相當少,已有100天沒觀察到黑子的紀錄,顯示太陽活動走向沉寂,進入「太陽極小期」(Solar minimum)。有一種說法認為,幾萬年前的冰河時期可能就是太陽活動減弱造成,也許我們也會遇到類似情形。不過多數科學家不認為太陽活動減小,我們面臨的全球暖化危機就能緩解。

科學警報(Science Alert)報導,太陽沒有黑子,其實天文學家不意外。早在2017年,美國航太總署(NASA)就已經指出,預計2019~2020年,太陽就將到達「極小期」。因為太陽有11年的週期活動,而太陽週期基於太陽的磁場,該磁場每11年翻轉一次,也就是北極換成南極。目前仍不明白極極反轉的原因,但是每一次的反轉,都是太陽最不活躍的時候。

紫外線波段的太陽觀測。左邊是太陽極大期,右邊是極小期。(圖/NASA)

那麼,太陽極小期,會怎麼樣呢?

英國著名小報《太陽報 》在5月13日,曾引述了一位「未具名的 NASA科學家」,擔心太陽不活動,可能造成氣候異常、全球降溫,甚至冰河時代來臨。報導提及被稱為「道爾頓極小期」(Dalton Minimum )的的事件,可能再次上演。

「道爾頓極小期」發生在18世紀末到19世紀初期(1790~1830),在地球記錄的歷史中,出現了一段氣候的極寒時期,在這段時間,太陽活動極為微弱,1816年(清嘉慶二十一年)被稱為「無夏之年」,全球溫度下降、農作物歉收、世界各地許多人餓死或死於寒冷。

然而,這起事件與太陽的活動關係真的不大,所有這些問題肇因於1815年印尼坦博拉火山(Mount Tambora)爆發造成的。

先前說過,太陽每11年發生地磁反轉,這個時間跨距並不算長,但是我們過往的世界,並沒有每11年發生一次嚴冬,甚至於翻看過往全球氣溫紀錄都在往上升,也沒有因為太陽極小期而稍微停頓。也就是說,地球的危機,仍然在暖化,而非寒化。

NASA全球氣候變化研究小組表示:「人類燃燒化石燃料、產生溫室氣體,導致的暖化是長期的,即使太陽進入最低溫度 ( Grand Solar Minimum),仍然無法阻止。即使太陽真的進入有史以來最弱的情況,並持續了一個世紀,全球仍會繼續變暖。因為氣溫的高低,除了太陽輸出的熱量以外,還有更多因素。當今最主要的暖化,是人為引起的溫室氣體排。」

那麼,太陽極小期有什麼影響?其實影響大多出現在太空。在太陽最小期時,太陽的紫外線輻射會降低,而紫外線會影響平流層頂的高度。它會地球的大氣層略有收縮,從而減少了對衛星的阻力。相反的,在太陽最大期時,紫外線輻射的增加有助於降雨,但是對溫度的影響,可以小到忽略不計。

另外,在太陽極小時期,來自遙遠宇宙的銀河宇宙射線也會有所增加,它們會更快的進入太陽系。不過這對地球環境沒什麼影響,大氣層可以阻擋這些高能輻射;然而,在地球軌道的太空人,就確實會遭到較大的危害。