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清朝經歷康熙、雍正兩代帝王的勵精圖治,到了乾隆年間國力達到頂峰,這個時期的清朝足夠稱得上是世界強國。乾隆在位期間,當時正值西方國家第一次工業革命時期,東西交流日漸頻繁,不過,當時中國採鎖國政策以及朝貢貿易,對西方世界的看法與現在差異極大,而這可從英國博物館中珍藏的一道乾隆聖旨一窺端倪。

乾隆皇帝80大壽之際,英國的國王喬治三世就派馬嘎爾尼使團訪華;從現代來看,外國使節來訪是相當正常的事,而當時喬治三世為了表示對乾隆的敬意,還專門寫了一份國書。但是當時翻譯人員在進行翻譯的時候,卻故意的把國書翻譯的十分卑微,滿滿的阿諛奉承,這也是讓乾隆皇帝誤以為喬治三世是求著自己做生意。

因此,乾隆變回了一道聖旨,聖旨的大概意思是,「我天朝上國地大物博,無奇不有,不需要交易互市,不過如果你們喜歡中國的瓷器、絲綢,每年可以送給你們一些,念及爾等居於蠻夷之地,一來一回的路途太過遙遠,就不用每年上供了,只要心意到了就行。」

如今看來,當時的世界正在劇變,對比清朝皇帝的聖旨,顯見當時中國王朝的世界觀明顯慢於世界局勢的發展;而以中國為世界核心的概念,也在不久之後被西方列強打破。