古代封建社会,女性地位卑贱,明清时代就出现一种独特现象,就是养「瘦马」,这里的瘦马并非是真正的马,而是「订制美女」,她们不仅身世可怜,凄惨程度更是不亚于青楼女子。

古代扬州是两淮盐商的聚居地,他们富甲一方,生活豪奢媲美皇家贵族,而「瘦马」指的是专门为权贵富绅人士订制的美女,牙公、牙婆(以介绍人口贩卖为业,而从中牟利者)为了迎合盐商们变态的心理需求,会低价买来贫家幼女,歷经长达近十年的严苛调教,再以暴利卖出,这和商人低价买来瘦马,养肥后再高价卖出的经营方式一样,因此人们就称这类女子为「瘦马」。

由于这类女子长相精致、身材瘦削,加上琴棋书画精通,受到不少富商青睐,不过富商挑选瘦马也有一套严格的鑑定程序,一旦被看中,嫁作小妾也算是从此衣食无忧,然而能够翻身的算是少数,毕竟与一般人家的小妾不同,瘦马自小被精心调教,还习有「奇淫技巧」,因此常被正妻忌惮,不是被凌辱致死就是冠上妖媚惑主的骂名。

至于那些未被挑中的瘦马,则会被牙婆卖到青楼,明末清初的一代名妓,「秦淮八艷之首」柳如是,也是瘦马出身。

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