日本宇宙航空开发研究所(JAXA)发布了隼鸟2号(Hayabusa2)拍摄的小行星龙宫的新照片,距离已相当接近,小行星的细节已经变得清晰。

太空网(space.com)报导,隼鸟2号在6月初已逐步接近龙宫,并关闭推进火箭,当时先拍摄一张照片做为定位,不过当时距离尚远,仅是漆黑太空中的一个白点。随着距离接近,龙宫逐渐变成了一个正方形,然后变成了与萤石相似的美丽形状。6月25日所拍摄的最新照片是离龙宫40公里处拍摄的,小行星的细节终于完整呈现。

计画负责人津田佑一说:「终于清楚的看到龙宫上面的陨石坑和岩石,这些资料将会决定隼鸟2号的降落地点,相当具有挑战性。」

龙宫是个直径900公尺的小行星,它可能有着復杂的过往歷史。科学家推测,龙宫是更大的原始行星的碎片。

首席研究员杉井澄次表示,从龙宫的新照片中,呈现了它丰富的地形,表面上有大量碎石,其中有些比较明亮(较高的反射率),这种顏色差异可能反映了材料成分和岩石的颗粒大小。

隼鸟2号在2014年离开地球,经过3年多的航行后,抵达距离地球约2.9亿公里的龙宫小行星,预计将于6月27日星期三进入观察轨道,展开正式的探测任务。

龙宫小行星观测重头戏会在明年2月展开,隼鸟2号会对小行星表面打出金属炮弹,然后在4月或5月登陆表面,以採样收集岩石,然后回航返回地球。如果一切按计划进行,2020年底隼鸟2号会将它的回收胶囊送入地球大气层,届时科学家就能彻底研究这些小行星物质。

(中时电子报)

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