名人堂救援王李维拉(Mariano Rivera)获颁总统自由勋章!出身巴拿马的李维拉17日在白宫接受美国总统川普(Donald Trump)表扬,他被川普称讚为「对美国体坛与文化、社会具有卓越贡献的人。棒球史最优秀的救援投手,除此之外还是实现美国梦的典范。」

李维拉分享了自己初到小联盟的经歷,「那时是1990年,我根本还不会讲英语,别说1990年,我到现在还不太会说呢。」全场大笑。李维拉说:「我那时只会讲西班牙语,我看着大家出去玩,晚上哭着入睡。」

「我跟两位队友说,我不怕你们笑,但请教我说英语吧。结果我很快有办法跟教练与队友沟通,我成为世上最快乐的人。我很高兴能帮助后来的球员,我告诉他们打破语言隔阂是最重要的一件事。我来自美丽的巴拿马,今日我很荣幸成为一位美国人。」

李维拉是巴拿马某渔船船长的儿子,他从小拿树枝和石头学习棒球,18岁进入成棒,但他是野手。有一次球队落后很多,他被教练硬拉上去投球,这一投就不得了,对手居然1分也打不出去,大家才发现他是不折不扣的天才投手。后来李维拉勉强凑出车资前往洋基在巴拿马举办的测试,从此开启光芒万丈的投手生涯。

1997年,洋基将李维拉转为终结者,他无意间投出一种很强力的内角球,他拚命练习将之完善,这即是日后威震八方的「切球」(cutter)。该年李维拉入选明星赛,后来还创下81局切断打者44支球棒的纪录。川普笑说:「其他投手也会切球啊,他们怎么差你这么多?」

总统自由勋章是美国平民最高荣誉,儘管有人批评川普颁发得太浮滥,不过李维拉在棒坛确实是地位不凡。身为史上首位全票入选棒球名人堂的选手,李维拉的成长故事一直激励着许多中南美后辈,姓氏「李维拉」更永远成为救援王的代名词。

(中时电子报)

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