活躍於春秋、兩漢時期的匈奴,是不可一世的草原霸主,屢屢挑釁中原,為了壓制邊疆地區,古代帝王通常會採取和親政策,換取兩邊和平。然而在婚姻制度上頭,中原和匈奴存在極大差異,對於重視倫理綱常的中原人而言,匈奴人「父妻子繼、兄死娶嫂」的風俗,多半為人所不齒。

以王昭君為例,當年遠嫁呼韓邪單于之後,不久就經歷了喪夫之慟,她請求回歸中原不果,被漢成帝令其遵從「胡俗」,因此再嫁單于之子復株累單于,之後又嫁搜諧若鞮單于才終結一生。

而這樣的婚嫁制度就叫「收繼婚制」,孩子會繼承除母親之外的所有妻妾,至於為何許多少數民族在當時貫徹著這樣的風俗,原因有三:

一、保護女人。匈奴女性在部落地位低下,身體素質不佳,在生產勞動中不占主要地位,加上匈奴沒有善養老寡的傳統,如果沒有男人保護,很難在草原上生存。

二、保護財產。妻嫂改嫁會分走牛、羊、物件和子女,家庭財產被分割,形同部落財產落入他人之手。再者,女人作為遊牧民族的重要財產,擔當起繁衍後代壯大部落的重任,而收繼婚可以有效彌補其缺陷,延續部落種群。

三、保護子女。匈奴女子一旦改嫁,其子女的生活必定受到影響,若是留在原部落,那就是孤兒,若是到了其他部落,難免遭到不公平待遇。因此嫁給自家人,再怎樣也差不到哪裡去。

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