清末慈禧太后把持朝政近半世紀,不過在她入宮9年後,咸豐皇帝就因病去世,迫使年僅28歲的她守寡長達47年之久,儘管野史對於慈禧的風流韻事多有著墨,但是一名曾經服侍過慈禧的宮女榮兒,就曾在《宮女談往錄》一書中推翻這些不實指控,直到後來考古學家發現了慈禧墓穴中一根神秘的「玉藕」陪葬品,才算是揭開其奢華的晚年生活。

出身葉赫那拉氏的慈禧因誕下子嗣,一路高升為貴妃,9年後咸豐皇帝去世,同治皇帝年幼登基,慈禧與嫡皇后慈安太后共同垂簾聽政,不過慈禧守寡多年,坊間風流野史數不勝數,不只傳出和身邊太監關係曖昧,跟恭親王也有一段情,野史甚至記載慈禧在48歲那年還曾經小產過一次。

不過當時曾經貼身服侍過慈禧的宮女蓉兒在《宮女談往錄》一書中否認這些記載,直言慈禧身邊24小時都有宮女們守著,根本不可能和太監有苟且,再者,雖然太監在年幼時期進宮,確實有可能出現「二度發育」的情況,但是宮中每年春秋兩季都會舉辦例行檢查,所以不太可能會有交合情事發生,即便真有曖昧,也只是心靈上的慰藉罷了。

直到後來,慈禧的墓穴中被發現陪葬品「玉藕」,才揭開其奢華的晚年生活,然而這根玉藕並非情趣用品,而是白玉製成的蓮藕,除了象徵出淤泥而不染以及冰清玉潔的高貴情操,用途上也有鎮定安神的奇效。

《本草綱目》對玉藕就曾有過記載,指出「玉可潤心肺,柔筋強骨,疏通血脈」,後來太監李蓮英也承認,慈禧晚年飽受失眠之苦,於是才找來玉藕獻給太后,可說是慈禧的「安眠神器」,以至於她在進入棺材之後還將玉藕帶在身邊。

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