從元朝末年開始,大陸沿海地區海盜猖獗,明太祖朱元璋為了遏止這個現象,下令實施海禁政策,不過這些海盜卻沒有因此消滅,其中一名海盜陳祖義稱霸亞洲多片海域,還到了印尼當上國王,讓明朝皇帝都頭疼不已,明成祖朱隸更是懸賞750萬兩白銀,相當於國庫一半的金額,只為了捉拿他。

陳祖義原為廣東潮州人,一家人都靠海謀生,然而朱元璋下令實施海禁政策,讓他們失去了生活來源,只好逃到南洋,在馬六甲一帶扎根,之後陳祖義加入海盜集團,人數越來越壯大,他也成為世界最大的海盜集團頭目之一,最鼎盛時期成員超過萬人,稱霸於日本、台灣、南海、印度洋等地,甚至南洋有些國家還會向他們納貢。

對此明太祖相當頭痛,多次圍剿無果之下,決定懸賞50萬兩白銀捉拿他,陳祖義之後逃亡到三佛齊(今屬印尼)的渤林邦國,在國王麻那者巫里的手下當上大將,等到國王死後,他立刻召集一批海盜,自立為王,成為了渤林邦國新一代的國王。

為了延續向明朝進貢的傳統,陳祖義仍會出船到明成祖面前納貢,不過每次他都是空船出發,沿途搶奪西洋諸小國的船,用別人的東西裝作貢品,更誇張的是,他連明朝使船都敢搶,此舉讓明成祖實在忍無可忍,於是加高懸賞獎金,以750萬兩白銀要捉拿他,永樂年間明朝每年的財政收入也才只有1100萬兩,超過國庫一半的金額,讓陳祖義成為史上懸賞金最高的通緝犯。

到了1407年,鄭和首次下西洋回程途中,派人前去招撫陳祖義,陳祖義認為鄭和船上有寶物,於是打算「詐降」,再趁其不備一舉搶奪船隊,豈料鄭和早有防備,在海盜來襲時用火攻燒毀海盜船,當場殺死5000多名海盜,還將陳祖義活捉回京,明成祖下令當著各國使者面前殺了他,並斬首示眾以警告他人。

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