6600萬年前恐龍為何會一夕滅亡,科學界普遍認為,是一顆小行星撞擊地球導致,但卻找不到相關證據佐證,近日有古生物學家在美國北達科他州化石遺址,發現疑似使恐龍滅絕的小行星碎片琥珀粒,美國太空總署(NASA)專家得知後也感到非常驚訝。

根據《CNN》報導,英國曼徹斯特大學古生物學家德帕爾馬(Robert DePalma),2012年開始在北達科他州的古生物學地帶丹尼斯(Tanis)進行研究,近日在其中一個著名化石遺址「地獄溪層」(Hell Creek Formation)內,找到疑似是6600萬年前撞擊地球,導致恐龍滅絕的小行星碎片琥珀粒。

德帕爾馬提到,該遺址在白堊紀末期應該是一片沼澤雨林,與目前塵土飛揚的地貌差很多,雖然小行星撞擊地球後,大多數碎片經數千萬年都已變成黏土,然而他們還是發現一些被樹脂包裹的碎片,並以琥珀的形式保存下來,「就像琥珀裡的昆蟲,能夠被完美保存,當碎片融入樹脂後,水氣都進不去,使它們不會變成黏土,得以保存下來」。

分析琥珀粒的碎片成分,發現大部分成分都是鈣質,推測可能來自猶加敦半島的石灰岩,但團隊發現其中2顆與其他碎片成分截然不同,富含鉻、鎳及一些隕石中常見的物質,德帕爾馬表示「根據我們的初步分析,幾乎可以肯定這些碎片來自宇宙,希望我們可以確認這顆小行星是由什麼製成的,以及它可能來自哪裡」。

德帕爾馬團隊的發現,迅速引起美國太空總署的注意,上個月還被邀請至馬里蘭州NASA戈達德太空飛行中心(Goddard Space Flight Center)發表近期的挖掘,飛行中心科學主任加爾文(Jim Garvin)表示,這實在是令人非常驚奇。而德帕爾馬與團隊目前還未將發現發表於學術期刊,相關論文將在近幾個月內完成。

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