紫檀木素有「木中之王」美稱,因生長緩慢每百年才長粗3釐米,非千年不能成材,十分稀有,因此價格昂貴,有「百年寸檀、寸檀寸金」之說。

主要產於熱帶雨林的紫檀木,以印度最多。大陸原本也有為數不多的紫檀木,但是明代大量採伐後,大陸本地已經幾乎找不到了。因具有百年不壞的特性,紫檀木受到明清皇室喜愛,自古就是達官權貴的地位象徵。然而因「粗不過把」,加上「十檀九空」,出材率僅15%左右,因此取得十分不容易。

大陸全國政協吳歡是紫檀收藏家,其祖父吳瀛為北京故宮博物院共同創辦人。家中收藏有數十件紫檀作品的吳歡,說起紫檀木的稀有,他認為,「百年不能成材」的紫檀木,「本身就是文物」,非常具有鑑賞價值。

在各種硬木中,紫檀木密度最高,十分堅硬、分量又重,因此入水即沉;其表面光滑,質感如玉,紋理呈蟹爪紋,經磨光後完全不需要上漆,就能呈現如綢緞般的光澤。

紫檀木家具以明清為高峰。因紫檀的名貴和難求,大多為宮廷所用。其中尤以乾隆年代最盛,是紫檀家具製作的鼎盛時期。

除了家具,紫檀木還是一味中藥,其木屑入藥具有止血、止痛的療效。中國紫檀博物館館長陳麗華說,坐在紫檀木家具上,可以消除疲勞。她說,每天坐一小時,保證工作一天也不會累。

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