大陸中科院專家徐星日前在「世界古脊椎生物學會」年會上宣布,遼寧先前出土的五枚「赫氏近鳥龍」化石,擁有兩對翅膀、全身羽毛分布廣泛,連腳上都有羽毛,而其存在年代早於先前被公認為鳥類始祖的「始祖鳥」,為鳥類由獸腳類恐龍演化而來說法,提供強有力證據。

關於鳥類起源,上世紀六十年代末就有學者提出「獸腳類恐龍起源」的假說,論述根據是世界各地發現大量長有羽毛的恐龍化石,而早期鳥類化石,也支持這種說法,但先前發現的帶羽毛恐龍化石,年代都晚於距今約一.五億年的始祖鳥。而距今約一.六億年「赫氏近鳥龍」的出現,填補了這段恐龍與始祖鳥之間的進化空白。

赫氏近鳥龍這一物種,是徐星等人根據一不完整頭後骨骼標本命名,並鑑定為與鳥類親緣關係最近的一種小型獸腳類恐龍。該化石距今約一.六億年,是目前世上已知最早長有羽毛的物種。徐星等人撰寫的赫氏近鳥龍研究報告,將刊登十月一號出版的英國《自然》雜誌。

赫氏近鳥龍大小約和雞一樣,根據已發現的化石估計,其體型長度在五十公分以內,直立高度可達廿八公分,頭骨長度約六公分。這種恐龍同時生有兩種羽毛,一種是「恐龍絨毛」,生長在頭、頸部,另一種則與現代鳥類羽毛結構基本相似。

美國華盛頓大學專家克拉克認為,以前就有科學家假定恐龍演化為鳥類過程中,可能存在一「四翼階段」,而赫氏近鳥龍的四翼結構充足證明此點。

美國堪薩斯大學專家馬丁認為,赫氏近鳥龍腳部大量羽毛表明牠是棲息樹上,因此支持了「飛行始於樹上,不是陸地」的觀點。

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