68歲的王先生最近出現智力減退、記憶力變差、個性改變、說話能力受損、步態不穩、雙腿無力、無緣無故跌倒,甚至大小便失禁等異常行為,搞得全家雞飛狗跳,認為王先生肯定是罹患了老年失智症。

其實有些表面看來像失智,卻是因其他疾病引起的,這些疾病是可以完全治癒的,千萬不要誤以為是老年失智症,延誤了診斷治療時機。王老先生經檢查診斷為常壓性水腦症(Normal Pressure Hydrocephalus, NPH),透過手術引流治療,異常行為等症狀都獲得了改善,家人高興不已,原來不是老年失智,而是他生病了。

常壓性水腦症是年紀大的病患因為腦脊髓液的吸收受到阻礙,造成不正常地堆積於腦部,對腦部造成壓力,導致受迫腦部區域的功能受到影響。它的症狀包括智力減退、記憶力變差、個性改變、說話能力受損、步態不穩、雙腿無力、無緣無故跌倒、大小便失禁等。這些症狀常被家人誤以為得了自然腦退化疾病(老年失智症-阿滋海默氏症),僅消極地在門診拿些往往無效的補腦藥服用,而沒有尋求較積極療法,導致症狀日趨嚴重。

另外,尚有一些疾病的症狀和老年失智症相似,如頭部受傷幾星期後,產生的慢性硬腦膜下出血,病人就像真正的失智症一樣,記憶變差、反應遲鈍、步態不穩、大小便失禁。有些患者被誤診是巴金森氏症,但實際上巴金森氏症患者係以抖動、僵硬為主,而常壓性水腦症患者通常不會抖,而是以「舉步維艱」為最重要表現。 還有很少數的失智症其實是長了腦瘤,這些疾病如能正確診斷,加上細心治療都能達到不錯的療效,讓老人家恢復往日的活力。

「常壓性水腦症」的確切原因不明,藥物的療效不佳,目前以外科手術為治療主流─腦室腹腔分流術,是在腦室植入導管,經由皮下,將頭部的腦脊髓液引流入腹腔,由人體自然吸收,以避免腦脊髓液的循環障礙進一步造成中樞神經的損傷。

基本上,腦室腹腔分流術是一項常規、安全、成功率高的手術,而腦室植入導管的手術是神經外科醫師的專長,但也有少見的併發症,如植入的過程中造成腦部的輕微受傷,如小出血,或感染等等,當然麻醉的過程本身也有風險,尤其是慢性病患者,更應經過麻醉科醫師的術前評估較為妥當。

發現老人出現痴呆的症狀,別先定論為老年失智症,並非所有失智症都屬於阿滋海默氏症;許多疾病表現出來像是失智症,但卻是可治癒的。通常神經內、外科醫師會安排抽血檢驗、腦部的電腦斷層或磁振造影掃描,以及詳細的神經學檢查及智力測試,如此可能會花費較多的資源和時間,但是對於確定診斷是非常值得的,給老人家一個「翻盤」的機會吧!(三軍總醫院神經外科蔡東翰醫生)

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