在美國大學生凱特.蘭柏記憶中,小時候只用過一、兩次的圖書館閱覽症,但現在每個月都要用上好多次。

因為,她可以把電子書下載到電腦裡,甚至不必親臨圖書館。只要線上登錄閱覽證號碼,就能把「書」借回來,不花一毛錢。

全美迄已有五千四百家公共圖書館把電子書納入館藏,並提供可下載的數位有聲書。目前和傳統紙本書相比,電子書館藏還只是九牛一毛。紐約公共圖書館流通的圖書達八十六萬五千冊,電子書僅一萬八千三百本。

但電子書流通量的成長速度非常可觀,今年總借閱次數已突破百萬,對照二○○七年的六十萬七千兩百次,不可同日而語。不過人氣鼎盛的電子書閱讀工具,如亞馬遜Kindle及蘋果iPhone,規格都和圖書館的電子書不相容,讀者只能以電腦或新力Reader閱讀器瀏覽。

圖書館對電子書的管理方式和實體書大同小異。一「本」書一次只能借一位讀者,想看熱門書得排候補。兩到三周後,電子書會從借閱人帳號自動失效。

借閱電子書日漸便利,讓出版業憂心將殃及實體書銷售。「賽門與舒斯特」(Simon & Schuster)及「麥克米倫」(Macmillan),都不准該公司電子書在公共圖書館流通。有圖書館建議,館方只買一本電子書即可,電子書每被下載一次,再支付象徵費用給出版社。不過哈波柯林斯(HarperCollins)認為,這對出版業與作者都行不通。專家認為,出版社不該把電子書視為洪水猛獸,應把它當成行銷手法。例如,部分學術書籍的出版社就樂意接受這種新嘗試,圖書館只要支付年費,就能無限量取得所有電子版本。

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