《經濟學人》雜誌指出,現在就連開發中國家生育率也逐步下降,在通常被認為子孫滿堂的巴西、印尼,甚至印度部分地區,孩子越生越少。全世界有半數地區生育率不到二‧一%,這是被視為人口穩定成長的神奇數字,又稱為「人口替代率」。預期二○二○到二○五○年,全球生育率將遠低於人口替代率。

不過,人口成長減緩並非全然是壞事,至少對經濟成長有利。直到一九九○年代,開發中國家很少同時出現生育率下降和收入增加的情況,但現在案例越來越多。從食指浩繁的貧窮大家庭,轉變為成員逐漸老化的富裕小家庭。生育率不太高也不太低,沒有許多嗷嗷待哺的孩子和靠人奉養的祖父母,夾在中間人丁興旺的第二代則努力工作生產。

對人口結構轉換的國家來說,人口替代率往下掉,是絕無僅有的寶貴機會。但馬爾薩斯信徒認為,對地球脆弱的生態體系而言,人實在太多,人口增長早該打住。

沒錯,全球人口仍在增加,到二○五○年增至九十億高點之前,就會先把環境破壞殆盡。若窮國依循富國的經濟軌跡發展下去,這種後果就可能發生。

最窮困的非洲與亞洲民眾,每人一年製造○‧一公噸二氧化碳,美國人則多達廿噸。經濟成長能讓幾億人脫貧,但如果窮人複製歐美創造財富的途徑,他們也會把資源耗光。況且,人口增長最快的地區面臨氣候變化時受傷也最重。人口持續增加,還會讓水資源短缺,糧食產量下降等全球暖化的後果更形惡化。

要減緩人類對環境的負面衝擊,對策不外乎人口政策、科技和法令規範。不過,全球人口增長早已自然快速減緩,除非像中國祭出高壓一胎化政策,才能把生育率壓得更低。

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