歷史不過百年的音樂劇(musicals),是最受大眾歡迎的表演藝術。許多表演工作者皆將「百老匯」視作夢想、成功的舞台代稱。

音樂劇緣於十九世紀英國的輕歌劇和喜劇,劇院聚集的倫敦西區(west end)直到現在都是音樂劇迷朝聖之地,也是音樂劇之都,《歌劇魅影》和《悲慘世界》等經典音樂劇的首演都在倫敦。

但是,上個世紀初起,美國百老匯(Broadway)卻成為這個當代最受歡迎表演藝術的代稱。自1810年公園劇院建立開始,百老匯大道區逐漸吸引劇院從業者進駐,成為紐約的劇院區。1866年,英國歌舞劇來到美國巡演,一部結合音樂、芭蕾的喜劇《黑鉤子》在紐約演出,造成轟動,連演25年,也帶動美國音樂劇創作,為今天的「百老匯」奠定基礎。

音樂劇在英美形成「產業」,甚至成為紐約曼哈頓的經濟支柱:光是票房收入,每年就可達到12億美元之多。據百老匯聯會(Broadway League)統計,去年劇季票房收益大約是10.2億美金。

大部分百老匯經典劇都長壽且收益驚人,以1985年首演的《悲慘世界》為例,演出至今共16年,衍生出17個版本,光票房收入便有18億美金。而1977年安德魯.洛伊.韋伯開始創作的《貓》,1982年首演後引起熱烈迴響,以14種語言、 40多個版本,在全球近300個劇院超過150個城市演出,共有6千5百萬人看過《貓》。直到千禧年6月《貓》才在百老匯落幕。根據1997年資料顯示,15年間,這隻「招財貓」共演出7397場,售出門票3千萬張,票房收入約3.8億美元,並帶動整個地區(餐館業、禮品業等)的經濟增長達30億美元。

根據調查報告指出,到紐約的遊客遊客有六成會到百老匯看戲,並隨之帶動樂旅遊、飯店、購物、交通等行業,深刻形成旅遊文化經濟模式。百老匯亞洲娛樂公司因此積極在中國運作,試圖在北京、上海這兩個旅客眾多的城市複製百老匯模式。

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