▲依台灣第一輛蒸汽機車頭「騰雲號」等比例仿製的火車頭。(中新社)
▲依台灣第一輛蒸汽機車頭「騰雲號」等比例仿製的火車頭。(中新社)

但瓦特真的見過紐科門蒸汽機,不但見過,還修過。

由於輪船招商局有股票上市,本是上海股市中本地公司的「績優股」,資金被挪用的負面消息傳出之後,上海股市暴跌,招商局股票、開平煤礦股票從每股250兩,腰斬再腰斬,跌到70幾兩。

盛宣懷發動擠兌

戰爭的心理影響、房地產崩跌,加上股市崩潰,使得上海市場上銀根極為緊縮,胡雪巖旗下的錢莊深受影響,當時胡雪巖的資金積壓兩千萬兩於蠶絲炒作之中,更成為他的致命傷,盛宣懷在李鴻章授意下,以電報居間聯絡,阻撓胡雪巖出售蠶絲變現,再配合李鴻章指使身兼江蘇省蘇松太道與江海關道的邵友濂,拖延支付胡雪巖墊付的西征餉款,讓胡雪巖無可周轉,盛宣懷再發動手下前往胡雪巖的錢莊擠兌,並散布謠言,造成恐慌,使得胡雪巖的阜康錢莊一一倒閉,1884年,胡雪巖破產,在次年鬱鬱而死。

這兩次金融危機,都沒有動搖滿清的國本,後來上海還是再次欣欣向榮,而盛宣懷在第二次金融危機的過程中,從輪船招商局中鏟除了徐潤,又消滅了胡雪巖,從此盛宣懷成為清末第一官商。有這樣的經歷,也難怪盛宣懷把金融危機當成打擊異己的大好時機,而絲毫沒有顧慮這麼做的危險性。

然而,盛宣懷萬萬沒想到,這次金融危機卻與前兩次不同,這次的危機竟然引爆鐵路產業,進而引發「保路運動」,成了燎原之勢,最後結束了滿清的統治。而之所以會如此,又正是盛宣懷自己一手造成的。

先回到太平洋另一端的美國,橡膠價格飆漲的始作俑者:亨利‧福特的T型車後來又如何了呢?

1913年,福特想到把T型車的生產流程改為動態的生產線,也就是說由一條輸送帶把零件依序帶到工人面前,工人在原地不動,不停的組裝面前的零件,每個工人只做一個步驟,做好後往後由下個工人接手下一個步驟,這就是後來幾乎所有工廠生產線製造流程的基礎,也是福特T型車為人類帶來的最大貢獻。

在引進生產線以後,T型車的生產成本大為降低,售價從1908年時的一輛825美元一路下降,到1916年已經降至360美元,不到原本的一半,銷售也跟著一飛沖天,1914年售出25萬台,1916年售出47萬兩千台,到了1918年,福特T型車攻佔了一半的美國汽車市場,生產線一直延續到1927年,最後總共製造了1千5百萬輛之多。

美國汽車市場也的確出現爆炸性的成長,從1910年的50萬台,至1917年,成長至480萬台,將近10倍,到1927年突破2千萬台。當然,橡膠的用量也跟著激增,隨著第一次世界大戰開打,橡膠的用途更加拓展,固特異在第一次世界大戰期間,總共製造了1千個軍事氣球、60架飛船、71萬5千具防毒面具、475萬個軍用零件(如輪胎氣閥等),輪胎生產量從1916年的一天250條,在第一次世界大戰時激增到一天4千條。

鐵路推翻了滿清

不過,隨著東南亞的橡膠園大量生產,橡膠價格始終沒有回到1909、1910年的價位,1920年代,英國試圖控制產量,將橡膠價格再度拉高,卻因為荷蘭人趁機在荷屬殖民地大量生產而又告下跌。

而這些都是後來的事了,1912年2月12日,清廷發布《宣統帝退位詔書》,福特都還沒為T型車引進生產線時,滿清已經一命嗚呼。

以往,談到英國工業革命,總以「瓦特發明蒸汽機」為代表,還有「科學家小故事」說:瓦特因為看到水壺的水開了,推動壺蓋,所以想到要發明蒸汽機。不過,瓦特並未發明蒸汽機,這怎麼說呢?

早在1712年,就已經有湯瑪斯.紐科門(Thomas Newcomen)製作出第一台實用的蒸汽機,即紐科門蒸汽機,用於礦坑抽水。紐科門蒸汽機深受英國各地的積水礦坑歡迎,到了1729年紐科門過世時,他已經賣出超過一百具蒸汽機,而瓦特此時尚未出生呢!

各位可能會質疑:就算紐科門蒸汽機發明在前,若是瓦特並不知道,而獨自發明出瓦特蒸汽機,那麼也算是發明蒸汽機啊!

但瓦特真的見過紐科門蒸汽機,不但見過,還修過。

原來,瓦特當年專門為蘇格蘭的格拉斯哥大學(University of Glasgow)修理機器與儀器,1763年,格拉斯哥大學裡的一台紐科門蒸汽機壞掉了,請瓦特來修理,瓦特雖然修好了,卻還是覺得那台蒸汽機相當耗煤,出力又不足,瓦特發現這是因為紐科門蒸汽機有一些設計上的缺點,改進之後,就成了瓦特蒸汽機。

也就是說,瓦特蒸汽機貨真價實的是由紐科門蒸汽機演變而來。我想,應該說瓦特改良了蒸汽機,而不能說發明了蒸汽機,而瓦特因為看到水壺的水開了而發明蒸汽機的「科學家小故事」更不可能是真的。

這是題外話了,談這些離題的故事,只是想提一下,許多流傳甚廣的說法,其實是以訛傳訛,並沒有真實性。不僅瓦特沒有發明蒸汽機,甚至,論起工業革命對英國,或全人類文明的影響,蒸汽機也並不是最重要的因素。

已故的管理學大師彼得‧杜拉克(Peter Ferdinand Drucker)就認為:蒸汽機只是「革命的象徵」,而鐵路,才是「工業革命中真正革命性的因素」。不只是現代的學者這麼說,1838年,柏林到波茨坦的鐵路通車,通車典禮上,普魯士國王威廉四世(Friedrich Wilhelm IV)就認為鐵路將「終結人類的貧窮」。

鐵路這一個促進人類文明進步的重要因素,被認為會終結貧窮的美好發明,卻怎麼會成為一個王朝滅亡的因素呢?

且賣個關子,讓我們先回到19世紀初,來到地球另一頭的英國。(待續)

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