向勇從一個門外漢、敗掉10萬元創業資金,到發揚爺爺傳承的吻魚XO醬、打造出去年營收上千萬、通路布局全台的向記食品,靠的是以樂觀積極的態度來面對困難,並堅持到底。

向勇的爺爺是來自湖南的老兵,在桃園開了一家小餐館維生。他回憶爺爺擁有令人稱讚的好手藝,雖然生意忙碌,但爺爺一向重視家庭倫理,每個星期都會親自下廚,做菜給家人吃,尤其招牌拿手小菜吻魚XO醬,更是讓他充滿回憶與愛的一道料理,卻從沒想過會是一門生意。

向勇表示,他原來是個上班族,在台北市讀完大學,當完兵後在台北找到一份禮贈品的業務工作,薪水還不錯,但心裡總有個念頭:「一樣的工作,我到底要做多久?」一次出差旅程結束回到租屋處,感覺身體因應酬開始走下坡,感情也剛好出現狀況,心裡更厭倦了台北的生活,毅然決定辭去4年多的上班族工作。

回到家鄉,向勇卻也馬上面對接下來要做什麼的問題,不如賣賣看爺爺傳下來的手工醬料湧向心頭,「賣賣看」就這樣讓他一腳踏入這個行業。

這時向勇的爺爺已過世多年,父親也老邁,他說,回到家走進廚房,從上班族搖身一變為靠自己雙手打拼的創業家,調適心態就花了好長一段時間。也因為唸的是經濟,並非科班,又從來沒接觸過食品通路,創業初期非常坎坷。

向勇指出,從跟著爸爸拿鍋鏟、學做醬料,一勺一勺用湯匙將鍋子裡炒出來的醬料裝入塑膠瓶,或分送鄰居,或口耳相傳的親友訂購,就是向記食品的起源。

初期向勇硬著頭皮到菜市場、夜市、觀光景點、老街、公司機關辦試吃,只要有人的地方就賣賣看,但因為不了解生產技術,有時還沒賣掉就已經壞了。向勇認為,創業是不斷遇到問題與解決問題的循環,一定要以樂觀與積極的態度來面對,並堅持到底。

他說,為了堅持爺爺留下的味道並符合食品法規,不斷嘗試、創新與改善,不知倒掉多少鍋的原料及成品。

為了堅持食品衛生與安全,所有產品透過熱充填與控制水活性的方式,無需添加防腐劑,向記食品的官網更明白向消費者揭露所使用的油品。向勇強調,自己一定先品嚐過生產的產品,員工也會帶回家與家人享用,工廠的大門更隨時敞開。

除了傳承爺爺的手藝與堅持,向勇也尋求創新,包括突破傳統包裝來凸顯產品特色。向勇表示,XO醬或小魚干的產品、品牌非常多,包裝與貼紙也大同小異,為有所區隔,向記採用進口果醬的包裝方式,歷經3位設計師,如今貼紙設計簡單不複雜,即使貼紙面積縮小,一樣能讓消費者清楚看到產品內容。

如今向記產品,除招牌味吻魚XO醬,還有再提升的翠玉鮮蔥吻魚XO醬,還有香辣小卷、豆豉小魚、黃金蝦、狠辣辣椒醬,也已布局HOLA、黑橋牌、柑仔店有機健康超市、安永鮮物、大麥屋有機廚坊等連鎖通路及單點通路,開創屬於自己的一片天空。

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