天津是一座既古老又年輕的城市。說其古老,是因為天津地區古代聚落遺址很多,說其年輕,則因築城設衛不過六百多年。說到天津的得名,公認的是當年燕王朱棣從直沽渡河,奇襲滄州獲勝,永樂二年(1404)賜名。這種說法的文獻支持是《天津重修湧泉寺記》碑文所雲:「我文皇入靖內難,自小直沽渡蹕而南,名其地曰天津,置三衛以守,則永樂甲申也。」這即是天津得名的公認說法。但天津一詞不是從此出現,而是早已有之。主要有二,一是星官名,即天津九星,二是天津河。

《金史》卷二十七《河渠志》記載:「泰和六年(1206)十二月,通濟河創設巡河官一員,與天津河同為一司,通管漕河閘岸,上名天津河巡河官隸都水監。」通濟河是隋代大業元年(605)開挖,三年後又開挖了永濟渠。其走向即今南、北運河。文中雖未提及與天津直接關聯的永濟渠,但通濟河巡河官同時負責已改稱禦河的永濟河道,也是合理的。吳廷華所作《天津縣誌》後序寫道:「天津河之名,僅見於《金史》,趙宋以前未之聞也。」《天津縣誌》也記載:「又據《靜海志》雲,《金史》有天津河。」由此可見,天津河確實存在。據舊《靜海縣誌》記載:界河,謂天津河,以宋遼分界得名。然而天津河的源頭和走向是哪裡,文獻沒有說清楚。

據一些水利史專家考證,天津河源於一條古水──沽河,是《水經》中「笥溝」的別名,發源於沽源縣。東流南轉進入現密雲順義地區後因河床河灘均為白沙,不生草木,又被稱為白河。其流經漢代所設的路縣境內後與溫余水交匯,又有潞水之稱。這條以白河、潞河、笥溝為別名的沽河,走向正是天津北京之間的運河,當是《金史·河渠志》中所說的天津河。它的下游各尾閭彙集之地稱為直沽,而後又得名「天津」,順理成章,不像是附會。天津河名始於金代,如果天津得名確實源於其所臨的天津河,那麼在時間上是遠早於明代燕王賜名之說的。天津河與天津的關係,有水文概念上的直接聯繫,故此說不應輕易否定。

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