舉世矚目的2016年諾貝爾6大獎項得主昨(3)日起陸續揭曉,首先出爐的是「生理學或醫學獎」。日本分子細胞生物學家大隅良典因發現及闡明細胞自噬(autophagy)機制,使人類得以更加奇解癌症、帕金森氏症與第二型糖尿病等,而獲此殊榮、獨得800萬瑞典克朗(約台幣3,000多萬元)獎金。

瑞典首都斯德哥爾摩卡洛林斯卡學院「諾貝爾委員會」的頌辭指出:「大隅良典的發現,在人類瞭解細胞如何回收再利用其成分與內容物方面,促成了新典範的建立。他的發現也為瞭解許多生理過程中細胞自噬的重大作用開啟了門徑,其中包括對飢餓的調適以及對感染的反應。」

對於贏得殊榮,71歲的大隅良典3日晚間在東京工業大學召開的記者會上表示,「身為研究者,這是至高無上的榮譽了。」

大隅現任日本東京工業大學前沿研究機構特聘教授,在日本為細胞自噬研究先驅。他3日傍晚接受NHK的電話採訪,被問到研究動機時表示,「說實話,我的信念是,想做別人不做的事。我當時想,分解應該是很有趣的吧,所以開始了這項研究。」

細胞自噬研究概念於1960年代成形,當年研究人員首度觀察到,細胞會摧毀自身成分與內容物,過程是將其封閉於細胞膜中,形成袋狀囊泡運輸到負責回收再利用的「溶酶體」以進行蛋白質降解。

相關研究始終難有突破,一直到1990年代初期,大隅良典運用麵包師傅所用的酵母做了一系列卓越的實驗,終於辨識出細胞自噬機制必不可少的一些基因。

大隅良典接著又闡明酵母細胞自噬的機制,並揭示人體的細胞也存有類似的複雜機制。相關研究也發現,細胞自噬基因若發生突變會導致疾病。此外,包括癌症以及帕金森氏症等神經系統疾病,都涉及細胞自噬過程。

大隅是繼1987年利根川進、2012年山中伸彌及2015年大村智之後,第4位榮獲諾貝爾生理學或醫學獎(通稱「諾貝爾醫學獎」)的日本人。這也是日本人連續3年獲得自然科學界領域的諾貝爾獎。包括已取得美國籍的日本得主在內,已有25位日人榮獲諾貝爾獎。

大隅的研究之路並非一帆風順,1974年獲東京大學理學博士,1977年起回東京大學任教,1988年43歲時成為東大副教授,51歲才當上教授。當時細胞自噬研究不受重視,因此研究經費取得很困難,但他仍妥協地堅持研究主題。

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