2016年可謂機器人時代的重要分水嶺,企業導入機器人並採用自動化解決方案的案例層出不窮。IFR最新公布的全球機器人報告更預測,到2019年為止,全球各大工廠部署工業機器人的總數將會超過260萬台,相較於2016年數量將多出上百萬台。對於導入自動化需求最為強勁的產業為電子、汽車、金屬及機械業,其中電子產業更以超過18%的成長率位居首位。此外,除了傳統製造業者,中小型企業也逐步開始重視自動化。

企業在考慮導入自動化解決方案時,投資回報期的長短往往是第一考量。首先,業者會檢視現行作業流程中尚未自動化的環節,以及該流程是否適用於機器人;接著評估多久才能達到企業的整體收支平衡,包含軟體升級、資源分配、其他配件設備建置費用等成本考量。尤其是現今消費者喜好日新月異,若運用傳統型工業機器人導入自動化時,最大的費用並不是來自於一開始機器採購,而是日後的軟體維護更新、生產流程變更等成本。

然而,外型輕巧、使用簡便的協作型機器人則為企業帶來新的選擇。輕巧的協作型機器人就像是螺絲起子般的工具,導入時無須特別考量生產線上的軟體通用性或日後更新的問題,使用時更能夠支援繁瑣、重複疲乏的工作,讓員工得以從事其他更具價值的事務,進一步提升工作品質。舉例而言,產品往往需要經過員工無數次重複測試耐用程度後才能進行量產,而這類單調且曠日廢時的事務對於工作成就與滿意度造成影響。因此,透過導入協作型機器人,能讓員工從事更高價值的事務,也為企業內部創造出新的職務與部門,進一步提供當地員工更多的就業機會,可謂自動化浪潮中的功臣。

另一方面,協作型機器人的安全性尤其對於電子、封裝、包裝、測試、等講求人機密切合作的產業是極為重要的。而今年,Universal Robots更邀請了全球前三名的機器人安全領域專家之一Roberta Nelson Shea加入,她將運用超過35年的豐富經驗,來更大幅提升機器人的安全保障。此外,今年國際標準組織(ISO)特別針對協作型機器人推出ISO/TS 15066標準,協助系統整合商經完整風險評估後,讓協作型機器人可與員工安全地併肩合作,而無須另外設置圍籬。

舉例而言,機車組裝生產線作業為勞務密集型,講求在狹小的作業空間、高精準度地操作,這對於全球第三大製造商Bajaj Auto更是項費力的挑戰。導入超過100台UR機器人之後,能夠以多樣化的產品造型滿足市場需求之餘,也賦予其女性員工更多操作彈性,更進一步透過高精準度及安全性推動公司成長,在2015年售出超過330萬台車輛。

展望未來,機器人應用彈性日益提升,而日趨成熟的自動化技術應用也不再侷限於工廠內,在通過無塵室認證之後,UR期望能透過協作機器人為企業降低自動化的門檻,讓許多過去被認為過於複雜或是成本過高的領域順利地推動自動化,將自動化應用逐步擴張至醫療、半導體、成衣業等更多產業。

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