由坎兒井匠人挖出的坎兒井,不僅孕育了吐魯番的生命,更和四川都江堰、廣西靈渠,並列中國古代三大水利工程。隨著匠人相繼離世,現今只剩阿不都熱依木‧依熱依木獨守坎兒井的傳統工藝。他說:「雖然現在已能用機械,較輕鬆的挖井,但仍未有年輕人願意學習。只要自己還能動,就會守著坎兒井和這片綠洲。」

維吾爾族有句俗諺:「男子漢死了,燈滅了;坎兒井死了,村子就要搬遷。」在農耕時代,一道坎兒井就決定一個村落的存亡。

據統計1957年是吐魯番坎兒井的高峰期,共有1237條;但因水庫、引水渠、機井等地表引水工程的興建,讓坎兒井的數量逐年減少。2008年吐魯番坎兒井縮減至1108條,其中僅有278條有水。

談起人工挖掘坎兒井,阿不都熱依木直言,「一點都不輕鬆。」縱使現今機電井等大型水利工具普及,但他仍堅持用坎土曼、籮筐等工具,及傳統方法挖井。「挖坎兒井最辛苦的就是暗渠掏挖。人必須下到井底,背靠著井壁,拿著坎土曼蜷縮著向前挖土。而另一人要抱著框子,把鑿下來的土塊用手盛著裝進去,然後晃動繩子,示意守在豎井口的工人拉上去。」

「挖坎兒井是很辛苦、很累人的差事,只有能吃苦、有毅力的人才能做好,所以坎兒井匠人都很受尊敬。」阿不都熱依木表示,一條坎兒井,最少也要花幾年,長得更達數十年。有些匠人一輩子都挖不出有水的井,只能讓後人持續挖掘。

20世紀初,隨著吐魯番最後一批坎兒井匠人相繼離世,一些關於挖井的核心技術成為謎團;而憑借傳統工藝挖掘坎兒井的阿不都熱依木,成為吐魯番最後一個坎兒井匠人。

雖然阿不都熱依木對自己挖出的「阿不都熱依木‧吾尊伯克坎兒井」十分自豪,但想到「坎兒井」的未來,臉色逐漸黯淡,「現今很少有年輕人願意傳承,也許這裡也會像其他地方一樣,變回戈壁灘。」

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