自從雲端概念興起,雲端儲存和雲端運算等功能開始蔚為風潮,雲端廠商擁有越來越大的市場話語權和驅動市場的力量,其中以公有雲廠商最為顯著,憑藉著龐大的軟硬體資源在市場中逐步獲得優勢,加上雲端運算需投入的資源十分龐大,真正能存活下來的只有少數,如AWS、Microsoft、Google、IBM與阿里雲等。

隨著雲端已逐漸深入企業根基,規模化和成本成為企業用戶的重要考量,雲端廠商也開始進入殺價競爭和功能齊全度的比拚,加上物聯網應用的興起,多元的需求開始快速增加,企業用戶不僅要將系統上雲端,還開始要求利用雲端進行多樣化的物聯網應用開發,進一步優化開發成本和快速上線的能力。

由於同時面臨既有業務的價格競爭,以及新興業務的多元化需求,雲端廠商已無法如過往高高在上,必須將既有的雲端業務延伸至邊緣端,並建立更完整的架構和創建更多功能,以及開發相對應的工具給使用者。以下便以歐美和中國的首要雲端代表廠商Amazon和阿里巴巴為例說明。

(一)Amazon

從電子商務出發 希望更接近消費者

Amazon在發展物聯網業務中,最初是以電子商務為中心向外延伸,例如Amazon Dash Button系列產品,便是利用極簡易的操作方式與極低成本,讓消費者得以快速添購家中生活用品,成功為Amazon打響物聯網市場的第一槍。

但Amazon並無止步於此,為了以更人性的方式接觸消費者,同時更深入瞭解消費者樣貌,Amazon推出智慧音箱Echo,並在往後幾年持續推出系列新產品。該系列不僅熱賣,也讓主流科技大廠競相推出類似產品。

Echo與背後的語音助理Alexa不僅讓Amazon成為智慧音箱市場引領者,更讓Amazon找到切入智慧家庭的方法。

而Amazon更將Alexa以完全獨立的軟體,提供給有意導入語音助理的硬體開發者,讓各類產品都有機會結合語音助理來提升產品價值。2017年底更宣布推出Alexa for Business服務,正式進軍商業服務市場,企業員工可利用Alexa下達指令,例如打電話、檢視行事曆、設定提醒事項、待辦任務與查詢公司系統,或操作辦公室照明開關等硬體設施。

雲端才是 Amazon價值所在

其實,Amazon最有價值的是帶動以上一切服務的AWS(Amazon Web Services)雲端業務,AWS目前已是全球雲端服務IaaS(Infrastructure as a Service)市場龍頭,市占率高達4成,且營收持續上升,儼然已成為Amazon旗下最有價值且保有高成長性的業務。

AWS擁有快速開通和隨開隨用的優勢,且具備豐富的雲端功能,而快速更新迭代也是AWS能快速崛起的關鍵。其中,AWS IoT是現今AWS布局物聯網市場的關鍵業務,從2016到2017年都有許多關鍵產品發表,逐漸補齊AWS在物聯網底層和邊緣端較欠缺的服務與開發工具,使其能延伸雲端業務既有的市場優勢。

發布AWS IoT 逐漸往邊緣端邁進

AWS於2015下半年率先發布AWS IoT平台,專門解決連接、管理與操作大量設備時遇到的困難,並可協助企業客戶將IoT數據順利串接到AWS既有的服務。隨著越來越多產品釋出,AWS IoT更細分AWS IoT Core、AWS Greengrass與Amazon FreeRTOS等產品服務。

2016年底推出的AWS Greengrass目的在解決物聯網開發過程中可能遇到的連線問題,以及提升邊緣運算能力。AWS Greengrass由AWS Greengrass Core、AWS Greengrass SDK與AWS IoT Device SDK組成,讓物聯網裝置可在本地執行運算、傳訊、資料快取與同步操作等功能。開發者可將AWS既有的編程服務精簡和小型化,並結合AWS IoT Core和AWS Lambda函數(將雲端運算能力帶往邊緣端),並搭配Device Shadow(裝置斷網後仍能對裝置進行遠端控制功能)進行裝置狀態的監控和維護。最新一代AWS Greengrass也加入機器學習(Machine learning)的推論(Inference)功能,讓用戶可將在雲端建置和訓練的模型,於Greengrass Core裝置的本機執行機器學習推論,藉由邊緣端運算能力的提升和連線管理的彈性,讓用戶可簡化物聯網架構的複雜度,並強化邊緣端的智慧能力。

推出專屬物聯網之裝置作業系統 補齊最後一塊拼圖

緊接AWS IoT Core和AWS Greengrass之後,AWS於2017年底推出最新Amazon FreeRTOS,是適用於微控制器(Microcontroller)的作業系統,可讓小型和低功率的邊緣裝置易於進行程式設計、部署、保護、連接與管理。如果說AWS Greengrass是從AWS IoT Core再往邊緣端機器應用的專屬軟體,那Amazon FreeRTOS便是比AWS Greengrass再更往前端的感測端(IoT Sensor Node)嵌入作業系統技術。

相較AWS Greengrass,Amazon FreeRTOS更靠近終端裝置,且規格要求更低,應用範圍包含穿戴裝置、電表與感測器網路等以微控制器為主的連網裝置。目前AWS提供Amazon FreeRTOS Qualification計畫,確保用戶選擇的微控制器可支援Amazon FreeRTOS相關完整服務內容,且可與AWS Greengrass和AWS IoT Core緊密整合。

AWS產品趨近完善 競爭者緊追不捨

從上述產品演進來看,AWS於物聯網的產品布局已近完善,加上雲端服務相當完整,可給予用戶一條龍式的服務體驗,許多廠商在發展新創物聯網測試或物聯網業務初創時,皆以AWS作為優先考量。

但目前在公有雲市場市占第二的Microsoft亦不遑多讓。與AWS最大不同在於,Microsoft除了發展Azure公有雲服務外,特別著重混合部署策略,例如近年推出的Azure Stack即獲得不錯迴響。加上Microsoft還有SaaS、PaaS與Windows作業系統等產品,在物聯網領域也與多方企業合作,並建立各區域生態系,可見兩大雲端廠商在物聯網的競爭仍是相當激烈。

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