前總統李登輝1995年訪問母校康乃爾大學,儘管是以「私人名義」申請,仍成為中華民國總統訪美的先驅;但造成台美關係傷害極深,至今再也未有中華民國總統在任內訪美,僅能藉由出訪邦交國的機會過境美國。

1994年李登輝出訪尼加拉瓜、哥斯大黎加、南非、史瓦濟蘭(現稱史瓦帝尼)等友邦,洽請美國同意去程路過夏威夷,雖獲美方同意,但未受到基本禮遇。李感到受辱,拒下飛機,也促成了隔年舉全力推動訪美之行。

李登輝在1995年初釋放出訪問康乃爾大學的訊息,雖然國務院極力反對,更以非正式管道向中共表達不支持,據了解,當時的外長錢復也建議李登輝不宜前往,但駐美代表魯肇忠仍委託卡西迪公關公司對美國會進行遊說,最終眾議院以396票對0票、參議院以97票對1票贊成發給簽證。 美國務院受到來自於國會與媒體輿論的壓力,只好將准與不准兩案同時提交白宮。美國總統柯林頓在權衡之後,決定批准李登輝以私人身分到訪美國。

為了推動李登輝訪美,魯肇忠積極協調美方,並承諾演講「不會有太強的政治意涵」。然而李登輝在康乃爾的演講中,多次提到了「中華民國在台灣」,刻意把中華民國的疆域不再涵蓋到中國大陸,不僅引起中共憤怒,國務院也很不開心。首當其衝的魯肇忠只得黯然離任。

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