據傳西元1359年,朱元璋與陳友諒在鄱陽湖交戰中失利,兵敗浙江開化縣古田山區。時值陰雨連綿、道路泥濘,士兵們因水土失宜、長期作戰而患了腹痛、腹瀉、便血的疾病,軍醫診斷為疫痢。因起病急、人數多、病情重,軍中無藥,軍醫亦苦無良策。本來兵敗士氣大傷,加之疾病突發,戰鬥嚴重減員,急得朱元璋一籌莫展,仰天長歎:「老天爺何故與我過不去!」

當此之際,朱元璋正好看到一位白頭老翁挑著滿滿兩籮筐草藥路過軍營,便立即下馬,躬身問道:「敢問仙翁採的是何種草藥?」白頭老翁見其為一位武將,又知書達理,便如實相告:「此草藥生長在附近山坡荒地、田間地頭,用其草根與馬齒莧、茶葉同煎服可防治痢疾。」朱元璋頓時覺得將士們有救了,於是請求白頭老翁帶著兵士前去附近山坡採挖,回來後洗淨,與馬齒莧、茶葉一起用大鍋煎。將士們服用後很快痢疾就好了,重新投入戰鬥。

到了西元1369年,朱元璋打敗元軍,稱帝於南京,建立大明王朝。有一日,他與軍師劉伯溫敘舊,談起當年那白髮老者的草藥救了自己的將士。劉伯溫問朱元璋草藥叫什麼名字,朱元璋說當時只顧將士的安危,治病要緊,沒有問那白頭老翁。劉伯溫說,叫「白頭翁」也未嘗不可。朱元璋聽罷會意地點了點頭。

白頭翁為毛茛科多年生草本植物白頭翁的根。其味苦、性寒,有清熱解毒、涼血止痢之效,常用於熱毒瀉痢、溼熱瀉痢,與黃連、黃柏、秦皮配伍為治痢之名方白頭翁湯。《藥性論》載:「白頭翁,止腹痛及赤毒辣痢。」

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