新冠肺炎疫情讓大學改採遠距教學,失去學生的大學城商家變得門可羅雀,經濟頓失成長支柱。

■The coronavirus pandemic has turned vibrant college towns across the U.S. into vacant ones.

維吉尼亞州黑堡(Blacksburg)往年在5月的畢業季總是人聲鼎沸,父母、祖父母與親朋好友齊聚校園,慶賀維吉尼亞理工學院暨州立大學的畢業生完成學業,邁向人生新的階段。

線上舉行畢業典禮

然而今年卻看不到這種熱鬧的景象。新冠肺炎疫情攪局,美國封城防疫兩個月,大學讓學生返家改採遠距教學,就連畢業典禮也改為線上舉行。大學城空空蕩蕩,寂靜無聲,仰賴學校和學生的大學城商家叫苦連天。

從康乃爾大學所在的紐約州綺色佳(Ithaca),到華盛頓州立大學主校區普爾曼(Pullman),再到德州大學分校的奧斯汀(Austin)等,美國各地的大學城都因為疫情頓失經濟活力。

維吉尼亞理工大的校友索利安諾(Mike Soriano)在黑堡開了四家餐廳,他表示,大學城向來不受景氣循環影響,但因為新冠肺炎疫情,校方將春季和夏季的課程改為遠距教學,而秋季課程的安排還未宣布,讓事情變得難以預測。

大型學院與大學聘雇數千名教職員,購買當地的商品與服務,吸引成千上萬名學生和訪客到鄰近的商店、餐廳和旅館消費。大學的存在讓當地社區不受經濟變化和不景氣影響,像是匹茲堡等「鐵鏽帶」的城市拜大學所賜,才能重振經濟。

美國包括黑堡在內的大學城,商業循環能夠按照季節來預測:春季業務開始忙碌起來,夏季是傳統淡季,而秋季又再回復熱絡。但一切都因疫情變了調。

秋季是否會復課與足球賽能否如期舉行?黑堡的商家對此憂心忡忡。索利安諾說:「球賽和畢業典禮是商家能大賺的時刻。」

截至1月,維吉尼亞理工大的員工人數將近1萬人,包含專任和兼任教職員和其他人員。2020年春季,維吉尼亞理工大的學生總數將近3.5萬人,其中2.8萬是大學部學生。大學部逾8,000名學生來自維州以外的其他州,國際學生將近2,000人。

就算大學順利在秋季復課,部分商家也擔心,有些學生可能還無意返校,而有些根本回不來。部分外地的學生可能會繼續留在家鄉,而外籍學生則面臨旅遊禁令和新的移民政策限制。

美國勞動市場研究公司Emsi的研究員布朗(Anna Brown)表示,黑堡逾半數經濟由維吉尼亞理工大貢獻,每兩個工作就有一個是與該校、學生或訪客有關連。

美國歐道明大學(Old Dominion University)經濟學教授麥克納布(Robert McNab)指出,維吉尼亞州愈往西走就愈荒涼,人口就愈稀少。維吉尼亞理工大成為當地經濟發展的催化劑,能夠將研究經費和投資吸引到原本可能不被人注意的地方。

學校企盼秋季復課

維州州長諾森(Ralph Northam)5月公布逐步解封計畫。維吉尼亞理工大校方表示,將在6月宣布秋季課程的規畫。

該校校長桑德斯(Timothy Sands)在視訊電話中表示:「今秋是我們為校園重新注入活力的機會。學校熱切希望秋季能復課。」

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