大陸企業冶煉稀土。(新華社資料照片)
大陸企業冶煉稀土。(新華社資料照片)

由於政策失誤,美國拱手把全球稀土金屬的主導權讓給大陸,以致於大陸控制了全球七成以上的稀土產量,並迫使美製武器不得不使用大陸生產的稀土原料。為此,美國政府和國會正透過調整產業政策、補貼、修法等方式,讓美國重啟稀土的生產,進而奪回全球的主導權。

根據美國「外交政策」網站的報導,9月底,美國總統川普頒布一項行政命令,誓言要終結大陸稀土的霸權,並稱大陸控制稀土資源開發已經導致美國各行各業(比如醫學顯像行業)、各種技術和眾多工作機會向大陸轉移,在此過程中,美國的國防工業供應鏈受到重創。

視為核材料 美成本大增

實際上,在1980年以前,全世界99%的重稀土都是美國在開採鈦、鋯和磷酸鹽礦石過程中產生的副產品;但1980年,當時美國核能管理委員會(NRC)和國際原子能總署(IAEA)修改核武器原材料的定義,在此前,這些重稀土副產品未被視為核材料,就是說它們可以被出售和加工;但在核材料的定義被修改後,它們受到嚴格的監管,進而導致廠商生產成本和責任大增。

美國和其他IAEA成員國最終選擇不再生產和提煉稀土,但大陸當時不受IAEA法規的限制,因為它只是該機構的觀察員而非成員國,換言之,大陸可以進行稀土的生產和提煉;再加上美國當時剛給予大陸貿易最惠國待遇,大量的稀土提煉和生產技術因此流向大陸。

陸專利數 將超他國總和

在官方的支持下,大陸建立了五個國家級稀土實驗室,相比之下,美國只有一個國家級實驗室,而且稀土研究也是斷斷續續。結果,在專利註冊數量方面,大陸於1997年超越美國,而且據估計,到了2021年,大陸所擁有的稀土技術專利數量將超過美國和世界其他國家的總和。

為了奪回稀土全球主導權,2019年,川普政府修改了1950年發布的《國防生產法》,要求軍方將關鍵材料追溯至原產地而非合成地,此舉迫使五角大樓廈開始停止直接或間接使用大陸的稀土金屬。

美國國會也醞釀立法,透過補貼或政策鼓勵的方式,讓美國廠商開始生產、提煉稀土,同時具有國際競爭力。

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