來自英國的新冠肺炎變種病毒「B.1.1.7」,首次在2020年9月英國採集的樣本中發現,並於12月中旬開始在英國迅速傳播。由於耶誕節提升應變等級前的「逃出大倫敦」與頻繁的家庭朋友聚會,恐怕病毒隨著天空密密麻麻的航班,已傳染到各大洲,目前歐洲許多國家與美國都傳出有確診病例。自英返台的華航班機中,案791、案792目前亦被檢測出確定感染該變種病毒,而先前多國早已先緊急與英國斷航,顯示防疫政策臨機應變的重要性。

由於病毒在複製過程中若產生錯誤,就稱為變異,當變異可讓病毒更適應外在環境或人體內生存條件,則變異株就會在人群中更易增生、傳染。目前僅知B117因病毒表面棘突蛋白變形產生變異,其傳播力可能增加6至7成,另外可能增加對幼童的感染力。由於過去一年,台灣確診病例中,小孩與幼童的病例極少,此次自英返台的發燒少年(案792),其是否因變種病毒的關係更易感染幼童或青少年,值得關注。至於變種病毒是否會更致命,或是影響疫苗效力,都尚未得知,必須密切監測與追蹤,因此防疫政策也須及時調整。

疫情指揮中心陳時中12月28日才說,台灣有管理優良的集中檢疫所,不用鎖國也能達到防疫效果,看到來勢洶洶的B117變種病毒在其他國家傳播的速度,在隔不到48小時後,突然宣布形同鎖國的邊境阻絕措施。該措施阻絕非本國人入境,但若干外籍人士若已獲「特別入境許可」,仍可入境。14天居家檢疫仍不可少,但最近傳出有幾例檢疫14天後仍篩檢出病毒的案例,特別是無感染症狀的案例,顯示新冠肺炎病毒的特性仍難以捉摸,篩檢還是確認是否有感染的必要步驟。

由於寒冬時節,病毒活躍度最高,加上人們喜歡待在空氣不流通的室內活動,若再碰上跨年、農曆春節的家人團聚活動,南來北往頻繁,若稍不注意,很可能營造病毒絕佳的傳染機會與空間。在疫苗尚未開始施打前,只能呼籲要嚴守口罩戴好戴滿、保持社交距離與維持手部清潔的措施,以做好自身的健康管理與維護家人與朋友的健康。

新冠肺炎疫情肆虐已一年有餘,隨著北半球的嚴冬來臨,還有新年的節慶活動,病毒散布速度有加快的趨勢。最終解決病毒的方案,還是要依靠全人類接受疫苗的接種來解決;指揮中心雖已預告2000萬劑疫苗,最快2021年3月來台。屆時是否真正取得疫苗?(疫苗的採購與跨國運送)、怎麼施打?(疫苗本地運送與冷鏈儲藏問題)、誰先打?(施打的優先順序、疫苗廠牌的不同數量如何分配)、施打後是否有不良反應案例?都是大哉問。新年新希望,期待國泰民安,早日終結新冠肺炎疫情。(作者為國立台灣大學醫學院名譽教授)

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